Expedition Svalbard Voyage 7218 Day 7

0/0

Day 7 - July 28, 2012 - Ny Ålesund, and 14 July Glacier 

By Rich Pagen, Conservation Biologist

Co-ordinates: N 78º55'56", E 11º55'59"
Weather: Mostly cloudy
Air Temperature: 5ºC
Pressure: 1008 hPa
Wind: 3 knots


I woke up early to watch our arrival into Kongsfjorden, under beautiful calm conditions. A humpback whale surfaced briefly on the port side for the few of us out and about on deck. With virtually no wind, the whale’s exhalation (blow) just hovered in the air above it as it arched and dove beneath the surface.

I watched as the Silver Explorer came alongside a small pier in the tiny town of Ny Ålesund. This out-of-the-way settlement may very well be the northernmost on the planet, and its history began in 1916 as a coal-mining outpost. This was also the very place from which Amundsen, Ellsworth, and Noble set off on their successful airship flight to the North Pole in 1926. The town today is run by the Kings Bay Company and is the northerly headquarters for research by the Tromso-based Norsk Polarinstitut.

I went ashore and explored this peaceful town, set near the flank of a stunning mountain peak. The view of glaciers and mountains across the fjord was stunning and, as the morning progressed, the sun began to break through the cloud cover.

Colorful wooden buildings, a post office, and a gift shop were all on hand. I walked out to the metal tower just outside of town where airships had been tethered for both successful and failed flight attempts to the North Pole. I also stopped to admire the bronze bust of Roald Amundsen, on the way to visit the huskies on the edge of town.

A real highlight for me at Ny Ålesund was the birdlife, which seemed to be everywhere I looked. Through a spotting scope, I could watch as a red-throated diver (loon) sat quietly along the shoreline of a small lake, closely flanked by its downy chick. Several barnacle geese couples grazed on vegetation with their broods of goslings in tow while a host of others rested near the lake edge as they underwent their summer period of ‘being grounded’, molting their old flight feathers and growing new ones.

Arctic terns nesting close to the huskie kennels dive-bombed us as we walked along the dirt road, demonstrating firsthand how aggressively they defend their nests from predators. A safer vantage point from which to observe the terns was the small boat harbor, where they hovered over the water, calculating the perfect moment to drop from the sky into the water to pluck out small fish. I watched in disbelief as their heads remained completely motionless while they flapped their wings frantically.

Back on the ship, I grabbed a quick lunch and then proceeded out on deck to watch our passage to our afternoon’s landing, 14 July Glacier. The sky was now a brilliant blue, reflecting off the glassy sea. Once at anchor, the Zodiacs sped ashore and soon I was wandering through rocky terrain mixed with lush tundra. There was an opportunity to walk up the lateral moraine of the glacier, for excellent views across the ice and south out the entrance to the fjord.

A zodiac cruise along the shoreline revealed crèches of both pink-footed and barnacle geese, each with a number of half grown chicks in attendance. Many hundreds of feet above on the cliff face came the deafening roar of the kittiwake-nesting colony, with birds constantly swirling around the guano-stained rock. This out of the way place seemed to be a perfect location for them to avoid the hungry jaws of Arctic foxes, which often den in the vicinity of seabird colonies.

Further down the shoreline, the beach ended and in its place was a 90-foot cliff, its ledges occupied by Brunnich’s guillemots, all crowded tightly together. With careful scanning, we spotted a few Atlantic puffins resting leisurely up on top, a very good sighting for Svalbard, where puffins are truly at the northern edge of their range. Laughs echoed throughout the Zodiac when the puffins flew in to land on the cliff, their bright orange legs splayed out behind them. It usually took several passes before the birds were comfortable committing to actually making a landing.

Perhaps the highlight of the landing from an avian perspective was the discovery of a family of northern wheatear, a small songbird that has not been confirmed nesting anywhere in the Svalbard archipelago since 1954. The three young being fed by the parents were clear evidence that we had indeed witnessed something very special. Ornithologist Franz Bairlein, who actually studies northern wheatear migration, was absolutely thrilled!

Once everyone had arrived back onboard, the Silver Explorer headed southwest into magnificent sunshine, and the Panorama Lounge was bustling as we all mingled over stories of the day.


Tag 7
28. Juli 2012
Uli Kunz – Meeresbiologe und Zodiac-Fahrer


Es ist ein Heimatlied… Die Rückkehr in das Wissenschaftsdorf Ny Alesund an der Westseite von Spitsbergen weckt in mir immer wieder tolle Erinnerungen an die Zeit, als ich dort als Forschungstaucher ein halbes Jahr verbracht habe. Die Silver Explorer ging am Morgen an die Pier und wenig später verdoppelte sich die Einwohnerzahl der Ortschaft durch unsere 120 Gäste, die auf Erkundungstour gingen! Vergleichsweise wenig, bedenkt man die großen Kreuzfahrtschiffe, die manchmal über 1.000 Menschen in die arktische Tundra fluten und damit die Ortschaft überschwemmen…

Da es Samstagmorgen war, lag das Dorf noch in einem Dornröschenschlaf und selbst der Souvenirshop und damit das größte Einkaufs“Zentrum“ der Arktis öffnete erst um 10 Uhr seine Pforten. Gut Wissenschaft will Weile haben…

Unser Historiker Peter empfing die Gäste, die sich einige Meter außerhalb des Dorfes um eine alte Stahlkonstruktion gruppierten, und erläuterte die Geschichte des großen norwegischen Helden Roald Amundsen, der nicht nur als erster Mensch am Südpol stand, sondern auch als erster Mensch den Nordpol mit einem Luftschiff erreichte, das vor 86 Jahren genau hier an diesem Mast befestigt wurde.

Unsere Bärenwächter Chris und Karolina hatten sich außerhalb der Siedlung stationiert, um nach Eisbären Ausschau zu halten, denn auch hier gilt: Svalbard gehört den Bären! Erst vor einer Woche wurde ein Bär direkt in der Siedlung gesehen und daraufhin verjagt.

Während vor der Tür nichts von ihm zu sehen war, tobte im Souvenirshop derweil der (Eis)Bär. Eine lange Schlange bildete sich vor der Kasse, denn die meisten Gäste hatten nicht nur eine Tafel Schokolade gekauft, sondern gleich noch ganze Kartenwerke, bedruckte Tassen, Schlüsselanhänger, Bilderbände und weiß befellte Kuscheltiere. Der Nachschub an den gefragten Erinnerungsstücken muss höchst effektiv organisiert werden, denn wie mir die Kassiererin erzählte, sähe der Shop wie eine leergeräumte Bretterbude aus, wenn einmal ein großes Kreuzfahrtschiff am Pier sei.

Den Nachmittag verbrachten wir am Gletscher des 14. Juli. Das blauschimmernde, langsam den Berg herabfließende Eismonstrum wurde durch eine französische Expedition schon vor mehreren Jahrhunderten entdeckt und nach dem Nationalfeiertag der Franzosen benannt.

Zusammen mit dem Expeditionsteam brachte ich unsere Gäste mit den Schlauchbooten an einen Sandstrand, von dem aus sie den Weg zum Gletscher des besagten 14. Julis antreten konnten.

Ich begleitete eine Gruppe unserer deutschsprachigen Gäste bis zum Fuß des Gletschers, der an diesem Tag besonders aktiv zu sein schien und immer wieder gewaltige Mengen Eis ins Meer kalbte. Die dabei entstehende Flutwelle war auch in einigen Kilometern Entfernung an unserer Landestelle noch deutlich zu spüren und wir mussten mehrmals unsere Schlauchboote wieder zurück ins Wasser schleifen.

Die tiefliegenden grauen Wolken verzogen sich am späten Nachmittag endgültig und machten Platz für herrlichen Sonnenschein, der die steilen Klippen, über und über mit brütenden Vögeln besetzt, das dazwischenliegende grüne Moos und die dahinziehenden Rentiere zum Leuchten brachte. Nach langen Tagen des Wartens hat sich meine morgendliche Begrüßungsdurchsage „Guten Morgen Sonnenschein“ endlich bewahrheitet…

Auf unserem Weg in Richtung Süden machten wir in der Nacht einen kurzen Boxenstopp in Longyearbyen, um unsere Bärenwächter Chris und Karolina an Land bzw. in der Stadt abzusetzen… Unsere Saison in Spitzbergen ist vorbei und wir müssen nun in den verbleibenden Tagen rund um die arktische Inselgruppe selber nach Bären Ausschau halten… Wir werden Euch vermissen! 

PREVIOUS  |  NEXT