EXPEDITION SPITSBERGEN VOYAGE 7217 DAY 5

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Day 5 - July 19, 2012 - Hinlopen Strait en route between Brasvellbreen and Alkefjellet, Svalbard

By Peter W. Damisch, Historian, General Naturalist, Polar Bear Guard, Zodiac Driver and Cartographer

Co-ordinates: N 79º34'32", E 18º43'53"
Weather: Overcast and Warmer
Air Temperature: 3ºC
Pressure: 1011 hPa
Wind: 15 knots


During the night the Silver Explorer cruised along 190 km of glacier cliffs known as Brasvellbreen. Imagine a series of 10 story office buildings that extended for that distance at home. Now consider how big the news would be if several of those buildings collapsed, like a calving glacier, every few hours or so. It would be huge news back home but yet it is the simple and daily fact of life here in the beautiful and remote Northern Arctic land of Svalbard.

These glacier cliffs mark the sea terminus of the Austfonna Ice Cap, which covers most of Nordaustland, the second largest island in the Svalbard archipelago after Spitsbergen. It is tremendously impressive as one of the largest ice caps in the world outside of Greenland and Antarctica.

Early this morning we were operating along the southern edge of Brasvellbreen. When I stepped out onto the outer deck, our ship was just about 30 minutes away from an area where we hope to find a series of cascading waterfalls that tumble down from the top of the glacier. Once I placed my binoculars up to my eyes you could see a series of smaller falls that easily became visible to the naked eye just a few minutes later.

Soon virtually everyone was out on deck marveling at this unique sight. Then we came around one corner of ice to see a much larger stream of water, although somewhat diminished by our colder than usual temperatures overnight. This is the only place in the world where I have been able to consistently observe such a beautiful and special phenomenon.

All too soon the Silver Explorer had to slowly pull away as we had to continue to our next intended destination. Of course while en route the Expedition Team often offers a presentation appropriate to our current experiences and today was no different. I wandered up to our Theater to listen to Robin Aiello speak about ‘Polar Bears – From Tip to Tail’.

I truly enjoyed learning more about these spectacular ‘Arctic Iconic’ animals to supplement the superior sightings that we have been fortunate to have this cruise. We’ve seen mother bear and suckling cub as well as solitary bears feeding on ice as well as two sleeping bears during our foggy Zodiac cruise late yesterday afternoon.

At mid-day I was out on the fore deck as we approached the bird cliffs at Alkefjellet. Here I am always rewarded by the most marvelous of sights, 60,000 or more Brunich’s Guillemots nesting on cliffs, which tower over the Ship. However, the adjacent seawater is quite deep which allows the Captain to make an incredibly close approach so that everyone can clearly observe both the many nests but also the thousands of birds wheeling in the skies overhead. I stayed outside for quite some time answering guests’ questions about this marvelous location.

During the lunch hour the Silver Explorer relocated to our afternoon landing spot at Faksevagen in Lomfjord. As usual, myself and the other three bear guards were on the Bridge as the ship approached our anchorage location. In this fashion we can begin to perform the length ship, Zodiac and land-based observation process that we go through to ensure there are no polar bears in the vicinity of the landing site.

After satisfying ourselves with the long-distance look, I went out to the armory to pick up my rifle, then a second and third location to acquire the remainder of my rifle bolt and ammunition prior loading onto the Zodiac to go ashore and continue our extensive safety checks. Fortunately everything was just fine and I took up my guard position at the west end of the fjord, which offered a great view of this magnificent but quite remote place.

Faksevagen is well know as a location where we can safely allow guests to have a series of options ranging from short hikes to climbing up a 330 meter high ridge that offers a stupendous view of the surrounding area. In addition there is a great variety of Arctic wildflowers that fortunately are just coming into bloom. I really enjoy this place and am always a bit sad when it is time to pack up our gear and return to the ship.

Tonight had one more special event to attend, a reception for our Venetian Society members – those individuals who had previously traveled with Silversea Cruises on at least one prior occasion. I found myself speaking with two different couples. One conversation allowed me to answer questions about our polar bear safety procedures. The other discussion was with a couple I had sailed with in the Antarctic during our 2008 – 2009 season. They were asking about the international law and treaties that controlled whaling activity. One thing that I very much enjoy about these receptions is that there are always a wide variety of truly wonderful questions and discussions that come forth across such a wide and interesting spectrum of topics! 
 
 
Tag 5
19. Juli 2012
Uli Kunz – Meeresbiologe und Zodiac-Fahrer


Am frühen Morgen erreichte die Silver Explorer den sogenannten Brasvellbreen, einen Teil der gewaltigen Abbruchkante der Eiskappe von Nordaustlandet. Wir hatten den ersten Teil der vollständigen Svalbard-Umrundung hinter uns und waren nun wieder auf dem Weg in den Westen. Noch vor dem Frühstück gesellte ich mich noch ein wenig schläfrig unter die zahlreichen Gäste, die sich diesen Anblick nicht unter der Bettdecke nehmen lassen wollten. Käpt’n Adam steuerte das Schiff dicht bis vor die 20 Meter hohe Eiskante, von deren Spitze einige Wasserfälle in die Tiefe stürzten und durch das aufgewirbelte Wasser unzählige Seevögel anlockten, die dort an der Oberfläche Fressen fanden. Ein spektakulärer Anblick der zweitgrößten Eiskuppe der nördlichen Halbkugel. Nur Grönland ist größer.

Nach dem Frühstück hielt unser Ornithologe Franz Bairlein einen Vortrag über die erstaunlichen Leistungen und Anpassungen einiger arktischer Vögel, die wir auf unserer Reise gesehen haben oder noch sehen werden. Er erklärte auch die erstaunlichen Wanderungen einiger Arten in den warmen Süden. Oder auch darüber hinaus. Franz präsentierte eigene Forschungsergebnisse der letzten Jahre aus seinem Institut und stellte anschaulich das manchmal sicher nicht einfache Leben unserer gefiederten Freunde dar.

Der zweite Vortrag im Theater wurde von unserer Meeresbiologin Aiello präsentiert. Sie zeigte die Anpassungen der Eisbären, deren Lebenslauf und ihre Bedrohung durch Schadstoffe und den menschengemachten Klimawandel. Weißer Petzi, wir wünschen Dir weiterhin frische Robben zum Mittagessen und immer mindestens eine Handbreit Eis unter den Pfoten!

Direkt vor dem Mittagessen erreichte die Silver Explorer den Alkefjellet, den „Lummenberg“. Hier brüten in einer steilen Felsklippe geschätzte 120.000 Vögel, hauptsächlich Dickschnabellummen, deren Geschrei und Kommen und Gehen (oder Anfliegen und Abstürzen) an die Begegnung mit einem biblischen Heuschreckenschwarm erinnert… Unser Geologe Stefan ermahnte uns im Briefing am Vortag eingehend, doch bitte beim Blick in den Himmel den Mund zu schließen. Denn nicht alles, was weiß ist und vom Himmel kommt, sei eine Schneeflocke.

Das Mittagessen wurde vom gesamten Expeditionsteam sehnlichst erwartet, da wir im Morgengrauen nicht unbedingt Zeit für ein ausgiebiges Frühstück hatten!

Die Silver Explorer ankerte in Faksevågen, einer Seitenbucht des Lomfjords. Ich war zusammen mit drei weiteren Bärenwächtern für die Sicherung des Gebietes zuständig und lief gleich nach der Landung des Scoutbootes auf eine Anhöhe, um von dort aus das weitläufige Gebiet und die Wasserfläche besser beobachten zu können. Das Wetter zeigte sich einsichtig, der Wind war kaum zu spüren und ab und zu ließ sich auch einmal der blaue Himmel sehen, während unsere Gäste über den oberflächlich aufgetauten Permafrostboden wanderten und die kleinen hübschen Pflanzen wie den Roten Steinbrech, die schmieliege Tulipa oder das übelläunige Walrosskraut bewundern konnten, die in der Tundra blühten.

Am Abend war es Zeit für unseren Venetian Society Cocktail Party. Nach dem Abendessen mit dem Rest des Expeditionsteam in der Crewmesse fiel vermutlich nach einem langen Tag bei vielen von uns der Startschuss für den Tiefschlaf…

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