Expedition Svalbard Voyage 7215 Day 5

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Day 5 - June 29, 2012 - Peter W. Damisch, Historian, General Naturalist, Polar Bear Guard 

By Longyearbyen, Spitsbergen, Svalbard

Co-ordinates: N 80º22'23", W 18º18'08"
Weather: Mostly sun with occasional clouds
Air Temperature: 2ºC
Pressure: 1009 hPa
Wind: 10 knots


Today provided a wonderful contrast of opportunities in both our landing sites as well as presentations. We’ve now spent the past 24 hours north of 80o N latitude and this morning we started quite early such that we could take maximum advantage of our full day of sunshine. After picking up my rifle and ammunition from the ship’s armoury (for my duty as a polar bear guard) I was standing with the rest of the Expedition Team just inside the ‘shell door’. This large ‘door’ is a part of the physical structure of the ship, which is opened to allow us access to the Zodiacs.

Imagine our surprise when the side of the ship opened to reveal a polar bear swimming right by the ship less than 40 meters away! Although we often think of them as wonderful land icons of the North, they are also quite good swimmers and have often been observed in the sea more than 100 km offshore from the coastline. This one had brilliant sunshine gleaming from its cream-colored body as it confidently swam by the ship without paying any attention to us at all. He/She seemed to be heading north, towards a very large patch of ice that we had explored yesterday afternoon where we had observed another bear foraging for food.

All too soon the bear had swum away and we could continue our normal operations of landing Zodiacs, going ashore, again carefully checking for bears, establishing a series of safety zones, then bringing guests ashore at Lagoya. This is a great landing that occurs less than 600 nautical miles / 1,111 kilometers from the North Pole. It is a very low, flat island but the primary attraction is the opportunity to see walrus.

I consider it a very good day at Lagoya if we can observe 30 – 40 animals hauled out and resting on the beach in one large herd huddled together for warmth, socialization and defence. We always approach quite slowly and quietly as walrus are easily disturbed. Our observation point is also selected to ensure that we do not provide any disturbance of any kind. From my vantage point I counted 51 animals but also know from experience that I missed at least 10 or more walrus on the other side or hidden behind one of their companions.

Walrus range in size up to 1,500 kg, making them the second largest Pinniped, besides the Elephant Seal. It is simply magnificent to see such a large collection of walrus, each steaming in the cold air, tusks moving back and forth or simply asleep on the sand.

Our early start gave us the opportunity to return on board and offer two presentations before lunch. The first, titled “Seals of the Arctic” was given by Robin Aiello, our resident expert on Marine Mammals. I listened in to a wonderful overview of how these animals survive and thrive in such a cold and challenging environment. Yet the adaptations for animals such as the Bearded Seal make them perfectly suited to survive in an area with sub zero conditions and extensive sea ice.

Juan Restrepo, one of onboard Geologists, was next on stage to offer a lectured titled “Geology Rocks”. It gave an excellent review about not just the underlying structure of Svalbard but also the crustal formation of the Earth. Interestingly enough, the Svalbard archipelago was first formed much closer to the Equator, then migrated north through the impact of plate tectonics.

After a great lunch, the entire Expedition Team returned to The Theatre to learn of our plans for tomorrow, followed by short topics of interest. Today I covered the Svalbard Treaty, which is actually the controlling force in this area. Although the Norwegian Government has sovereignty in this area, its powers are unusual as they are limited in certain areas. For example, this group of islands cannot be militarized, all taxes collected must remain here and all citizens of Treaty members must be treated the same as Norwegian citizens with respect to economic activity.

Later in our full day, the Silver Explorer again dropped anchor at Faksevagen, a landing site completely different in virtually all aspects from this morning’s site. Here we were situated in a long fjord with snow-capped mountains all around. Once again we made our rings of polar bear security, then landed guests on a rocky beach just below some high hills.

Here we were able to offer the option of short or long hikes, guided or individual. Its wonderful to provide this type of flexibility and most individuals opted to walk up through glacial runoff streams towards the top of the first ridge. Along the way we could observe the beginning of numerous Arctic flowers just beginning to bloom. In addition we could also explore the effects of hillside mass wasting where there is an ultra slow-motion landslide as some portions of the hill slide down across permafrost.

At the top of the hike the view was tremendous. We could see vast glaciers to the west and stunning mountains in all directions. The walk was a bit of challenge, but the reward was worth all of the effort on this day filled with so much variety and fun.


Tag 5
29. Juni 2012
Uli Kunz – Meeresbiologe und Zodiac-Fahrer


Bevor ich überhaupt wach war, saß ich schon im Schlauchboot… Klingt komisch, war aber so, denn für unser Expeditionsteam begann der Tag frisch und fruchtig um 6 Uhr morgens! Schlagartig wach wurde ich erst, als direkt hinter dem Schiff ein schwimmender Eisbär um die Ecke strampelte, der vermutlich schon von unserem Besuch gehört hatte und sich lieber aus dem Staub machte… Er schwamm völlig desinteressiert an der Silver Explorer in Richtung Festland.

Unseren Gästen ließen wir immerhin eine halbe Stunde mehr Zeit, bis die erste Gruppe unter einem strahlend blauen Himmel den Fuß auf die Insel Lagøya setzen durfte. Ein herrlicher Tag mit einer leichten Brise, der nur von einigen unappetitlichen Gerüchen und Geräuschen gestört wurde… aber die Ursache war schließlich Grund unseres Besuches: Auf einem langen Kiesstrand wälzten sich ungefähr 50 Walrösser in der Sonne und streckten uns ihre langen Stoßzähne entgegen. Ein fantastischer Anblick einer skurrilen Laune der Natur… Wenn man Walrösser an Land betrachtet und beobachtet, wie schwerfällig sich diese von einer dicken Speckschicht eingekleideten Robben über den Boden schleppen, kann man sich kaum vorstellen, dass sie sich in ihrem eigentlichen Element Wasser mühelos und schwebend fortbewegen.

In kleinen Gruppen von maximal 30 Gästen konnten wir in aller Ruhe von der Landungsstelle zum Liegeplatz der großen Robben laufen und das Spektakel genießen. Walrösser sind extrem gesellige Tiere und man findet selten Gruppen an Land, die aus weniger als 20 Tieren bestehen. Dicht an dicht liegen sie auf einem Haufen, sodass sich Tiere aus der Mitte über die Köpfe der anderen schieben müssen, um nach außen zu gelangen. Es verwundert nicht, dass es dabei zu Keilereien kommt, die mit den langen Stoßzähnen ausgefochten werden, aber nur sehr selten zu Verletzungen führen.

Direkt im Anschluss an diese eindrucksvolle Frühmorgenlandung zeigte ich für unsere deutschsprachigen Gäste in der Observation Lounge meinen Vortrag „Unbekannte Tiefen“. Auf einem virtuellen Tauchgang durch alle Ozeane präsentierte ich wundersame Tiere und Pflanzen der Meere, erzählte Anekdoten von meinen Expeditionen und zeigte den Gästen, dass es auch heute noch in den Tiefen unzählige Geheimnisse gibt, die nur darauf warten, entdeckt zu werden.

Direkt im Anschluss hielt Geologe Stefan Kredel seinen Vortrag über die Plattentektonik, zeigte unsere Erde als einen unruhigen Planeten, auf dessen Oberfläche gewaltige Kontinentalplatten schwimmen und die Erdoberfläche immer wieder neu gestalten.

Das Mittagessen wurde vom gesamten Expeditionsteam sehnlichst erwartet, da wir im Morgengrauen nicht unbedingt Zeit für ein ausgiebiges Frühstück hatten!

Das Briefing für den nächsten Tag sowie das Recap fand heute schon kurz nach dem Mittagessen statt, da wir für den Rest des Nachmittags und den Abend eine weitere Anlandung planten, die dann auch unmittelbar bevorstand. Die Silver Explorer ankerte in Faksevågen, einer Seitenbucht des Lomfjords. Ich war zusammen mit drei weiteren Bärenwächtern für die Sicherung des Gebietes zuständig und lief gleich nach der Landung des Scoutbootes auf eine Anhöhe, um von dort aus das weitläufige Gebiet und die Wasserfläche besser beobachten zu können. Das Wetter zeigte sich einsichtig, der Wind war kaum zu spüren und ab und zu kam auch einmal die strahlende Sonne heraus, während unsere Gäste über den oberflächlich aufgetauten Permafrostboden wanderten und die kleinen hübschen Pflanzen wie den Roten Steinbrech oder das übelläunige Walrosskraut bewundern konnten, die in der Tundra blühten.

Nach dem gemütlichen Auslauf entspannten sich unsere Gäste sicherlich im Restaurant, während der Großteil des Expeditionsteams vermutlich schon vor 21 Uhr im Tiefschlaf weilte…

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