''Expedition Svalbard II'' Voyage 7118 Day 4

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Day 4 - August 15, 2011 - Diskobukta, Kapp Lee, Walter Thymansekta, Svalbard

By Luciano Bernacchi, Naturalist, Birder, Glacier Guide

 

Co-ordinates: N 77º54’43”, E 021º17’34”
Weather: Partially Cloudy, overcast, and foggy evening with moments of sunshine
Air Temperature: 4ºC
Pressure: 1000 hPa
Wind: Calm, a little windier in evening


I woke up early with the excitement of a day in this part of the world, always full of surprises and unforgettable moments. Just before breakfast, Humpback whales were spotted and Captain Alexander swiftly manoeuvred the ship near the animals so all guests could enjoy wonderful views. Deck 6 and deck 4 forward were full, lots of camera clicks, lots of happy faces, as the undisturbed humpbacks cruised alongside and in front of the Silver Explorer. We saw many flukes sticking out, and some interesting behaviour such as flipper slapping and lobtailing. Watching humpback whales is always exiting, as one gets to know more about these giants of the ocean. Needless to say it was a very promising start to the day.

Breakfast followed and as we continued on our planned course. At 0945 our Ornithologist Franz Bairlein gave a lecture, “Birds of the Voyage” – a very thorough overview of the main species that we have already seen or are most likely to find in the next days. Details of identification, breeding, geographical range, and population status caught the attention of all guests attending in The Theatre. We all learned useful information mostly about the Black, Common, Thick-billed Guillemots, the Razorbill, and the unique Atlantic Puffins, who we all had seen the previous day at Bear Island.

I have been a birder since childhood, and have worked on numerous expeditions to Antarctica, many on board the Silver Explorer, but this is my first Arctic season so I am very exited with all the new wildlife sightings.

Another lecture was offered today. Our Historian Peter Damisch talked about early expeditions in the region and the hardships they encountered.

After lunch, as the time for our planned landing at Diskobukta on the island of Edgeoya approached, Karolina one of our Bear Guards, spotted a bear on shore. The usual procedure in this part of the world is to scan the coastline, ridges and area around any possible landing, first from aboard the ship, later by Zodiacs travelling alongside the shore in both directions. If a bear is seen nearby, the landing has to be called off. Safety first is the rule. On occasion, a Zodiac cruising operation may be launched to see the bear, but this time it was too far inland to offer good views.

The Silver Explorer changed course to carry on in another option. We are used to expedition cruising and decisions have to be made quickly. Expedition Leader Robin and Captain Alexander choose another possible landing site and we headed towards it.
I was to drive a Zodiac today, so we quickly landed half of our guests at a beach in Kapp Lee, near the old trappers huts.

As usual, bear guards and scout Zodiacs landed first. They set a safe perimeter and stood sentinel with high-powered rifles while our Historian Peter and Marine Biologist Aiello offered interpretation talks and walks along the shore with a close view of walrus and beluga bones. I had a quick look around and shuttled guests back and forth. I saw a few interesting birds: Northern Fulmars, Black-Legged Kittiwakes, Black Guillemots, Common Eider, and the first Pink Footed Geese that were in the area.

At 1830hs we were all back on board. The Expedition Staff had a quick early dinner as we had to get ready for yet another activity! I knew we had some big surprise planned for our guests tonight and I was looking forward to it. We had heard that on the north coast of Edgeoya the carcass of a beached whale and Polar Bears had been spotted in the area. During dinner an announcement was made via the PA system as the ship’s anchor went down. I joined the rest of the Expedition Team on the Bridge together with the Captain and some officers. I could not believe my eyes! I kept them fixed through my binoculars as we counted 15 Polar Bears scattered on a huge plain and beach. 15 of the world’s most amazing animals, and we were heading straight towards them!

The Zodiacs were launched and I was soon cruising through the fog to the shore. Luckily the visibility near the shore was great, and what follows will forever remain in my memory as one of the best wildlife encounters ever. Near the remains of a whale, four polar bears were very close. Some were sleeping, others walking around and a young individual feeding off the whale kept looking at us and sniffing the air. Magically, no one on any of our 7 zodiacs spoke a single word. It was truly a unique and rare sighting – the number of bears, their behaviour, the setting – everything was just perfect. I will never forget my first close views of these Polar Bears in wild and remote Svalbard!!

I returned to the Silver Explorer and headed out again with the other half of our guests, and once again the Polar Bears were very cooperative. A pair of Ivory Gulls showed up too, another species to add to the list for this voyage.

It was midnight but still daylight when I hooked my Zodiac and the crane hoisted it up. A long and exiting day was coming to an end…

 

 

Tag 4 | 15 August 2011 | Auf See, Kap Lee, Edgeøya
von Franz Gingele, Geologe

Koordinaten: N 78º 05.14’, E 020º 45.41’
Wetter: bedeckt
Lufttemperatur: 3ºC
Luftdruck: 1022 hPa
Wind: 10 kn


Den ganzen Morgen sind wir noch auf See von der Bäreninsel Richtung Spitzbergen. Genug Zeit um 2 Vorträge zu besuchen. Den ersten hält Hans-Peter Reinthaler um 9:45 Uhr zum Thema “Die Tundra – Vegetation ohne Bäume”. Um 11:15 Uhr folgt eine geologischer Vortrag von mir mit dem Thema “Die Arktis – alte Steine, junge Landschaft”, eine kurze Zusammenfassung der Erdgeschichte im Bereich der Arktis. Zwischen den beiden Vorträgen wird eine Übung für die Mannschaft abgehalten.

Um 13 Uhr erreichen wir unser geplantes Ziel für den Nachmittag, die Diskobukta auf der Edgeøya, einer Insel im Osten Spitzbergens. Von der Brücke wird wie vor jeder Anlandung sorgfältig die Umgebung abgesucht und tatsächlich scheint sich ein grösseres Tier mit hellem Fell zwischen Landestelle und unserem geplanten Wanderziel zu bewegen. Als wir noch näher heranfahren müssen wir feststellen, dass es kein Rentier ist sondern tatsächlich ein Eisbär. Damit hat sich die Anlandung in der Diskobukta erledigt und wir beschliessen ein alternatives Ziel im Norden der Insel anzulaufen, Kap Lee.

Um 14:30 Uhr ist es dann soweit und die ersten beiden Zodiacgruppen gehen an Land. Unsere Bärenwächter sind an der Peripherie und sichern die Umgebung, während wir in 3 kleinen Gruppen die Anlandestelle erkunden. Auffällig sind 3 kleine Hütten, die vom Anfang des 20. Jahrhunderts stammen und von Trappern angelegt wurden. Mit ihren verriegelten Fenstern und Türen sehen sie durchaus noch bewohnbar aus. Peter, unser Historiker, verrät uns, dass es auch noch ältere Spuren menschlicher Besiedlung gibt, nämlich Grundmauern aus dem 17. Jahrhundert. Damals zog es Pomoren aus dem nördlichen Russland hierher, vor allem auf der Jagd nach Walrossen und Polarfüchsen. In den 1960er Jahren gab es hier am Kap Lee auch kurzzeitig eine wissenschaftliche Station, von der allerdings so gut wie nichts mehr zu sehen ist. Das neueste Bauwerk hier ist ein Mast mit einer Live-Webcam die den Strand beobachtet, der ein beliebter Ruheplatz für Walrosse ist. Leider sind heute keine der Ungetüme an Land zu finden, nur ihre Knochen aus Jahrhunderten der Jagd finden sich noch in der Landschaft.

Unser kleiner Rundgang führt uns auch auf einen kleinen Grat mit schöner Aussicht, Überreste eines alten Lavaflusses. Beim Abstieg entdecken wir noch eine Stelle an der die Blumen des Sommers etwas später als normal dran sind und noch in voller Blüte stehen. So können wir noch Aufnahmen von Rasensteinbrech, nickendem Steinbrech, Moorsteinbrech, Svalbard-Mohn und Alpensäuerling machen. Auch das Alpen-Hornkraut steht noch in vielen Exemplaren am schattigen Hang. Viel zu schnell ist unsere kleine Wanderung zu Ende und wir sind auf dem Weg zurück zur Silver Explorer.

Kurz nach 20:00 Uhr ertönt eine Durchsage von der Brücke: Eisbären! Und diesmal ist es nicht nur ein einzelnes Exemplar, sondern um die 15 Stück, die sich am Ufer um den Kadaver eines verendeten Wals versammelt haben! Das Abendessen geht daher sehr viel schneller als sonst vonstatten und gegen 21 Uhr besteigen wir die Boote um die Bären genauer in Augenschein zu nehmen. Trotz einiger Nebelbänke, die immer wieder durchziehen haben wir die Bären am Ufer schnell gefunden und können sie vom sicheren Zodiac aus in aller Ruhe beobachten. Direkt am Strand haben sich 5 Exemplare eingefunden, darunter ein Riese, ein altes Männchen. Die meisten liegen faul und mit dicken Bäuchen am Strand, während einige versuchen noch ein wenig Fleisch von den Knochen des toten Wals zu nagen. Etwas tiefer im Hinterland sind die restlichen 10 Bären wie Schafe über die Landschaft verstreut, darunter auch eine Mutter mit einem halbwüchsigen Jungen. Für einen Bären, der einen toten Wal findet ist der Sommer gerettet und selbst 10 oder 15 Bären können sich daran fett fressen. Da sind alle Streitigkeiten vergessen und die notorischen Einzelgänger versammeln sich zum Festmahl. Einen Eisbären so aus der Nähe zu sehen ist schon beeindruckend, aber eine so grosse Zahl fetter Bären ist überwältigend! Nur widerwillig können wir uns gegen Mitternacht losreissen und langsam unsere Reise nach Norden fortsetzen. Wie können wir so einen Tag denn noch steigern?

 

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