''Expedition Svalbard'' Voyage 7113 Day 9

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Day 9 - July 1, 2011 - Bear Island, North of Norway

By Peter W. Damisch — Historian, General Naturalist, Cartographer & Polar Bear Guard

Co-ordinates: 74o 12’ S, 019o 05’ E
Weather: Interesting and changing combination of Sun, Overcast, Fog and Mist

Air Temperature: 5o C / 41 o F
Pressure: 980 HPa
Wind: 15 km / hour


I wish there was some way that I could somehow type a big ‘Smile’ at the beginning of this log. It’s just a little bit difficult for me to convey how happy I am to again visit Bear Island. This is the site of one of the absolutely best Zodiac cruises in the world and the Silver Explorer tries to take advantage of this opportunity during each of our voyages between Svalbard in the far Northern Arctic and Northern Norway. Fortunately, we have arrived during a period of modest ocean swell and it wasn’t too long before I found myself in one of our rubber Zodiacs with the engine purring contentedly in the stern of the boat.

The first guests of the day soon joined me along with Kristine, our ship’s official photographer and videographer, then we headed off towards the towering sea cliffs of Bear Island. Perhaps it should now be called Bird Island as there are literally one million sea birds nesting along the Southern coastline where we are traveling. Each of us spent the morning simply marveling at the vast numbers of birds arrayed across every square centimeter of potential nesting space.

In addition, tens of thousands more Glaucus Gulls, Kittiwakes, Common Guillemots and Spectacle Guillemots could be observed wheeling across the sky in huge numbers with their cries creating a natural symphony of sound to serenade us as we explored the coast. Many other thousands of Guillemots watched us from the surface of the water, almost as carefully as we took pictures of them as we slowly glided by at a speed low enough not to disturb them.

There were even a few puffins out to greet us with their distinctively colorful markings. I’ve always been amazed at how challenging it seems to be for Guillemots and Puffins to take off and fly. They barely seem to be able to manage lifting their bodies slowly off the ground or ocean. Their wings seem to beat at a fantastic pace, yet it takes a very long time for them to struggle into the air.

At many locations we were able to slowly approach the base of the cliffs to more closely observe the nesting sites and our proximity was occasionally rewarded with sightings of the first chicks of the season. One of the great aspects of this cruise was numerous waterfalls that that tumbled over the top of the cliffs, often with a bridal veil effect with the wind catching some of the liquid and blowing it off across the face of the cliffs. At this time of the year the volume of liquid is quite large due to a combination of snow melt and runoff from earlier rains.

Another thrill was the ability to enter a series of dramatic limestone sea caves. The first is a dead end and we could hear the thump of water against the back walls of the cave, almost like the heartbeat of a giant animal or mythological creature sleeping within the depths of the dark cave. Three other locations provided a unique chance to drive the Zodiac into one entrance of the cave and exit at a different location. There are very few places in the world where this can be done. Of course, the nesting sites continued right into the entrance of the caves, again using every possible breeding space.

As we moved from the southeast around the south end of Bear Island, that southern exposure offers more growth opportunity to plant life, which begins to more thoroughly cover much of the layered rock cliffs. This exposed sedimentary layering gave us a superb insight into the formation of the Island. We also discussed the vast array of cracks that provide water channels, protected anchor points for plant life and some were even used in the “old days” for humans to be lowered down on ropes to collect eggs. Now all of Bear Island is a protected nature reserve and today we were really able to admire the vast variety and numbers of life on this remote speck of rock full of bird life in the far north above the Arctic Circle.

Of course, even after the Silver Explorer’s departure from Bear Island en route to Tromso, Norway, the Expedition Team was still on the lookout for additional sea life. Fortunately our efforts were quickly rewarded. First observed were Minke whales. This was a relatively brief encounter, which is quite typical for this species. However, almost immediately thereafter we had a school of dolphins, followed by a few humpback whales. This was a wonderful grouping of multiple species in just a few sea miles.

In parallel with the whale watching, the Expedition Team was providing both an English and German lecture program, which was cheerfully and temporarily suspended during the times where we can observe these beautiful and large marine mammals. After the whales wandered off, Claudia Holgate, our onboard Environmental Scientist, was able to complete her lectured titled “Climate Change: The Global Carbon Experiment” and Christian Walter, one of our on board Historians, was able to complete his presentation that covered Arctic Exploration by Air.

Later in the afternoon, Juan Carlos Restrepo, our Geologist, gave a great talk called ‘Geology Rocks’ which addressed the structure and approach to geological issues. This was a perfect fit to our day after such a dramatic example of geological layering observed at Bear Island. At the same time, Klaus Guenther, one of our onboard ornithologists, discussed “Breeding of Birds in the Arctic”.

Early in the evening I helped to support our daily Recap & Briefing by offering some humorous insights on a young boy who was attacked by a polar bear in Svalbard but survived to become Lord Admiral Horatio Nelson who lead the British Navy to a series of victories in the early 1800s. How would history have changed had that polar bear been more successful? It’s great to think about but we’ll never know. All in all it was a marvelous day from beginning to end.


Tag 9 | 1. Juli 2011 | Bäreninsel und auf See in Richtung Tromsø
Uli Kunz – Meeresbiologe und Zodiac-Fahrer

Position: 74°20’ N, 19°04’ E (Bäreninsel)
Wetter: Bewölkt mit einzelnen Nieselschauern und aufziehendem Nebel, vereinzelt Sonnenschein
Lufttemperatur: 6 °C
Wassertemperatur: 6 °C
Luftdruck: 1013 hPa
Windgeschwindigkeit: 10 km/h


Als ich gegen 7 Uhr auf die Brücke ging, schälten sich schon die Klippen der Bäreninsel aus dem Nebel. Das Wetter in diesem Teil der Barentssee ist leider nicht immer sommerlich geprägt, sodass Besucher der Insel die hohen Felsen selten in voller Größe zu Gesicht bekommen. Viel wichtiger als Sonnenschein war allerdings die Tatsache, dass der sonst gerne raue Ozean nahezu spiegelglatt erschien und uns eine sichere Fahrt mit den Schlauchbooten ermöglichen sollte. Nach einem kurzen Frühstück wurden die Zodiacs zu Wasser gelassen und meine Freunde aus dem Expeditionsteam versammelten sich am Steuerbord-Ausstieg der Silver Explorer, um möglichst schnell in eines der Boote zu kommen und die Insel zusammen mit unseren Gästen zu erkunden!

Die Sandsteinklippen wurden beim Heranfahren immer höher und gewaltiger und die obersten Spitzen der teilweise 300 Meter hohen Felsen verschwanden nach oben im Nebel. Noch auf den kleinsten Vorsprüngen versammelten sich tausende von Vögeln, um dort zu nisten. Die zahlenmäßig größte Gruppe sind die Lummen und Dreizehenmöven, von denen über 200.000 Brutpaare geschätzt werden. Aber auch Eismöven und Papageitaucher kann man hier beobachten. Besonders letztere sind immer gern gesehene Fotomotive, haben sie doch prächtig gefärbte Schnäbel und den bekannten putzig-melancholischen Blick. Fast könnte man sie als “traurig blickend” bezeichnen, dabei muss es sich doch hier in dieser felsigen Welt mit einem reichhaltigen Fischangebot im Meer prächtig leben...

Die gesamte Klippe ist stark zerfurcht und gibt an einigen Stellen den Blick auf tiefe Brandungshöhlen frei... - die teilweise groß genug sind, um mit dem Boot hindurchzufahren. Ein abenteuerliches Naturspektakel mit Blick auf nistende Vögel an der Höhlenwand, während das Boot weiter und weiter in die meeresrauschende Dunkelheit der Felswand hineinfährt!

Direkt am Fuße einer Klippe konnten wir die traurigen Überreste menschlicher Errungenschaft besichtigen: Vor zwei Jahren fuhr ein russisches Schiff auf dem Weg über das Meer mit Hilfe des Autopilots stumpf in die Felswand... Untersuchungen ergaben später, dass der Kapitän der “Petrozavodsk” zum Zeitpunkt der Havarie stark betrunken war und sich niemand auf der Brücke aufhielt... Die Besatzung wurde von einem norwegischen Rettungskreuzer in Sicherheit gebracht, das Wrack war allerdings nicht mehr zu retten. Es liegt heute an die Felswand angelehnt und ist mittlerweile in zwei Teile zerbrochen. Wind und Wellen werden ihre zermürbende Arbeit weiter ausführen, sodass von diesem Schiff in einigen Jahrzehnten nicht viel mehr als ein rostiger Haufen Schrott übrig bleiben wird.

Am Südende der Bäreninsel gibt es noch weitere Naturschauspiele der gewaltigen Art: Ein riesiges Felsentor lädt zum Hindurchfahren ein, und in der Ferne erkennt man eine große Felsnadel, die einzelstehend vor der Klippe 80 Meter in die Höhe ragt. Die Strömung rund um die Südspitze der Insel ist an manchen Stellen so stark, dass man mit den Schlauchbooten ordentlich Gas geben muss, um dagegen anzufahren. Hier versammeln sich im Wasser gerne unzählige Lummenvögel, die immer und immer wieder in die Tiefe tauchen und mit Fischen im Maul an der Oberfläche erscheinen. Nach dem Fressen sind manche Tiere so gefüllt und schwer, dass sie nicht mehr abheben können!

Der Besuch der Bäreninsel war noch ein fantastischer Schlusspunkt am Ende einer erlebnisreichen Fahrt in die Arktis.

Die Silver Explorer nahm Kurs Richtung Tromsø auf und durchfuhr nach einigen Stunden ein Seegebiet, in dem der Meeresboden in größere Tiefen abfällt. Hier versammeln sich gerne große Wale, die es zu entdecken galt!

Während einige wachsame Augen des Expeditionsteams auf der Brücke Ausschau hielten, wurde unseren Gästen ein abwechslungsreiches Vortrags-Programm geboten, das von der Geologie unseres Planeten und historischen Expeditionen bis zur Problematik des Klimawandels und der Vorstellung von Brutvögeln der Tundra eine große Menge interessanter Themen beinhaltete. Die Vorträge mussten allerdings mehrmals unterbrochen werden, da immer wieder Rückenflossen und hohe Blaswolken gesichtet wurden, die manchmal zu Buckelwalen, aber auch zu ganzen Schulen von Weißschnauzendelfinen gehörten. Die Bedingungen waren ideal, nahezu Windstille machte die Beobachtungen der Wale zu einem besonderen Erlebnis.

Vor dem Abendessen gab es das letzte Briefing und die letzte Rückschau dieser Reise. Christian, Klaus und ich präsentierten in der Observation Lounge das morgige Reiseziel Tromsø und gaben noch weitere Informationen über diverse Themen wie Eisbärenjagd, Unterwasserwelten der Arktis und Brutvögel des hohen Nordens.

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