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Day 5 - June 27, 2011 - Ny Alesund and 14 July Glacier, Svalbard, Norway

By Peter W. Damisch, Historian, General Naturalist, Cartographer & Polar Bear Guard

 

Co-ordinates: 78o 55’ S, 011o 59’ E
Weather: Alternating Sunny and Partly Sunny with low wind and smooth seas
Air Temperature: 4o C / 39 o F
Pressure: 985 HPa
Wind: 10 km/hour


One of the great things that I really like about working on board the Silver Explorer is the variety that is offered amongst its many landing sites in remote and beautiful locations. Today our landing site featured a glacier, bird life and wildflowers, and visits to areas of human history and research – a perfect example. We can accommodate a wide variety of interests.

In the morning we were quite fortunate to receive permission to visit Ny Alesund, one of the most northerly communities in the world, located only about 665 nautical miles / 1,230 kilometers from the North Pole. From this point northwards, only a few hundred people exist at any one place. Ny Alesund, despite its small size of less than 200 people in the summer, is well known as one of the premier international Arctic research centers in the world. It’s always great fun for me to go ashore here in this compact ‘town’ with gravel streets, an ultra small post office, nice little shop, pens for dogs that pull the sledges as well as a great museum. Yet, just a few steps out of ‘town’ I was able to observe a reindeer mother with its very small calf, one of the youngest that I have ever had the privilege to observe in the wild. Of course we still had to post our polar bear guards with rifles as we always take that precaution here in the Svalbard archipelago.

Today was my first day of the voyage where I carried a large flare pistol rather than the rifle that I normally carry as one precaution against polar bears, with other qualified individuals carrying that responsibility for the day. Of course our primary line of defense is observation from a secure perimeter, which we create for every landing. If necessary, we evacuate any site in the event of sighting one or more polar bears. We can still safely observe Polar Bears from Zodiacs just offshore or from the Silver Explorer just as we have done over the two prior days of this voyage. However, we choose evacuation rather than confrontation as our primary tactic so we do not interfere with the bear’s normal behavior.

Fortunately Ny Alesund is also the location utilized by one of my heroes, the Norwegian Roald Amundsen, as the base for two of his Arctic expeditions. In 1925 he unsuccessfully attempted to fly to the North Pole by plane, then returned in 1926 and successfully flew a huge dirigible from Svalbard over the North Pole, landing safely in Alaska. This was the first crossing of the Arctic basin and the first confirmed attainment of the North Pole, which matched Amundsen’s earlier achievement of first reaching the South Pole by dogsled. I had a great time speaking with and answering many questions from our guests while first standing next to a large bronze bust of Amundsen. Next I moved a short distance to the mast where the enormous dirigible was launched for its historic flight. The morning time seemed to fly by and all too soon it was time to return to the Ship.

In the afternoon it was great to again visit one of my favorite places in all of Spitsbergen, 14th July Glacier. This spectacular place features an enormous glacier tumbling down into the ocean. The glacier face is absolutely huge with a vast array of large blocks of blue and white ice. In addition, we could observe a new feature during this visit, a series of waterfalls where melt water had forced its way through the glacier and spouted out vast amounts of watery sediment. I had the wonderful opportunity to guide guests down the beach from the landing site to the base of glacier’s edge where it meets its terminal moraine and this is adjacent to a tall mountain ridge. The sight is quite spectacular. However, the nice surprise today is that the Expedition Team had scouted out a safe path up the side where we could climb up and slightly onto the top of the glacier, which is quite an unusual treat. I could hear the rush of the numerous rivers of melt water chewing its way through the ice and every so often I could also hear the crack of ice fracturing as the glacier slowly crept forward towards the sea. It was truly a set of sights and sounds not to be missed.

Once making our way carefully back down to sea level, I was able to escort guests back to the landing site as well as to assist them in visiting another location that featured bird and wildflower experts. They were pointing out and describing the wide variety life that has found a way to be successful in this demanding Arctic environment.

Periodically I was asked to make a run back to the ship as a Zodiac driver with guests and this change of pace was quite nice as it offered the opportunity to detour over to a series of high cliffs that contain a large number of nesting birds, which can not be observed from the regular landing area. The Zodiac allows us to get quite close to observe both Brunnich’s Guillemots as well as Puffins that are a favorite of everyone, myself included.

Back on the Silver Explorer I was able to quickly clean up and change such that I could attend our traditional Venetian Society Reception and dinner. Here I get a chance to chat more with our guests who have previously traveled with Silversea. The best part of that is that I always get some new ideas about other world locations that should be on my list of future places to visit and that is always fun. Tomorrow we hope for even more sightings of polar bears and walrus. It was a great day filled with so many different opportunities to observe, to participate and to learn all based on what area interests you most.


Tag 5 | 27. Juni 2011 | Ny Alesund und 14.Juli Gletscher, Svalbard, Norwegen
Christian Walter, Historiker


Co-ordinates: 78° 56’ 08” N, 11° 55’ 49” O (Koordinaten für Ny Alesund) 79° 07’ 31” N, 11° 48’ 22” O (Koordinaten für 14.Juli Gletscher)
Weather: Wolkenverhangen, vereinzelte blauer Himmel, leichter Nieselregen gegen 11:30 Uhr; sonnig am Nachmittag

Nach unserem Besuch des Woodfjordes waren wir wieder in Richtung Süden gefahren und hatten in der Nacht einen Bogen um Amsterdamoya gemacht. Das Ziel des heutigen Vormittages war der Kongsfjord, von dem viele Kenner behaupten, er wäre der schönste Fjord Svalbards, und in dem Fjord die Siedlung Ny Alesund.

Pünktlich um 08:30 Uhr fiel der Anker vor dem Hafen der ehemaligen Kohlebergbausiedlung und jetzigem wissenschaftlichen Ort. Das Wetter war angenehm, trotz nur 4° Celsius, und die ersten Gäste fuhren schon kurz vor 09:00 Uhr an Land.

Alle Lektoren bezogen ihre jeweiligen Posten: in der Nähe der Eisenbahn, vor dem Museum, vor der alten Post, neben der Amundsen-Büste, bzw. an dem Luftschiffmast. Obwohl letzterer nur knapp 150 Meter von der chinesischen Station entfernt war, befand er sich schon außerhalb der Eisbär-„sicheren“ Zone; deswegen stellte sich dort unser kanadischer Bärenhüter Chris Srigley auf, um mich und die mutigen Besucher zu schützen…

Auf dem Wege zu meinem Einsatzpunkt neben der Plakette zu Ehren der Amundsen Ellsworth Nobile Expedition von 1926, besuchte ich kurz die Post, um einen Brief nach Deutschland abzusenden. Erstaunlicherweise war das Posthäuschen nicht nur offen, um die Souvenirstempel in die Pässe oder auf die Postkarten und Briefumschläge stempeln zu können, nein, auch das Büro war besetzt mit dem nördlichsten Postmeister Europas!

Ich vergaß zu fragen, wann denn die Post abginge, aber da die Flugverbindung nach Longyearbyen mindestens zweimal die Woche aufrechterhalten wurde, konnte man damit rechnen, dass sie eventuell schon innerhalb der nächsten Tage Svalbard verlassen würde.

Einige Fotos des (natürlich deutschen) Gartenzwerges an der Koldewey Station und ein kurzer Besuch im Dorf- und Grubenmuseum rundeten den Besuch ab. Zweieinhalb Stunden waren sehr schnell verstrichen, und mancher Gast bedauerte, nicht mehr Zeit gehabt zu haben.

Während des Mittagsessens näherten wir uns dem Krossfjord und dem dort befindlichen 14. Juli Gletscher. Um 13:30 Uhr ging es schon wieder los für die Bärenwächter, und pünktlich um 14:00 ließ ich die ersten Mitreisenden der Gruppe Zwei in die Zodiacs.

Nach einem 2-stündigen Aufenthalt der englischsprachigen Teilnehmern der Gruppen Zwei und Drei, kamen dann die Gäste der deutschsprachigen Gruppe an Land und konnten entweder nach links zu den Vogelfelsen oder nach rechts zu dem Gletscher wandern.

Klaus, der wie immer sein Spektiv mitgebracht und an interessanter Stelle unterhalb des Vogelkliffs aufgestellt hatte, zeigte uns die Aktivitäten der verschiedenen nistenden Vögel, hatte aber auch sein Pflanzenbuch dabei, um auf die Fragen zur Vielfalt der hübschen Gewächse Informationen weiterleiten zu können.

Juan, unser kolumbianischer Geologe, war auf dem Gletscher stationiert und konnte mit Uli zusammen etwas mehr über die Dynamik des Eises und der Bedeutung für die Über- und Unterwasserwelt reden.

Ich selbst fuhr mit dem allerletzten Zodiac an Land und wurde auch auf den Gletscher beordert –eine nicht ganz einfache Besteigung mit einem vor etwas mehr als einem Monat gebrochenen Knöchel. Alles verlief gut und sowohl die Pflanzenfreunde, wie auch Bergsteiger und Vogelfreunde kamen auf ihre Kosten. Als Abschluss wurde sogar noch ein kleiner Umweg gefahren, um einige Papageitaucher inmitten der anderen Seevögel sehen zu können.

An Bord zurück hieß es, sich schnell umzuziehen, denn der Cocktail der „Venetian Society“, dem Vielfahrer-Club von Silversea, stand um 19:00 Uhr auf dem Programm. Ein mitreisendes Paar hatte schon 320 Tage an Bord von Silversea Schiffen verbracht, darunter auch auf der Silver Explorer.

Das anschließende Abendessen war natürlich ganz auf Venedig, bzw. Italien eingestellt –Ossobucco war für mich eine gern gesehene Hauptspeise; doch auch das Passionsfrucht Sorbet war ein Genuss.

Wer aufgrund der nicht untergehenden Sonne noch keine Müdigkeit hatte, konnte in der Panorama Lounge der Musik von Alfredo lauschen oder einen Digestiv genießen.

Nach Abschluss des Schreibens dieser Zeilen wollte ich mir einmal ansehen was das interaktive TV-Programm mit fast 50 Filmen zu bieten hätte, bevor es daran ging, an den morgigen Tag und Walrosse zu denken.

 

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