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Day 6 - October 8, 2010 - San Blas Islands

By Claire Allum, Archaeologist/Anthropologist

Co-ordinates: 09° 33.152” N 078° 57.153 W
Weather: Warm, slightly overcast and breezy

It felt good to climb aboard a Zodiac after two days at sea. Balmy air bathed our faces and ruffled our hair as we motored towards a small island filled with thatched roofs, and pole and bamboo walls. As we landed at the jetty, a sign painted over a stylized island with two coconut trees read “Bienvenidos a Wichubwala.” Welcome to Wichubwala.

We were at the San Blas archipelago off the Caribbean coast of Panama. The over 300 islands form part of the reserve land owned by the Kuna people, an indigenous nation in Panama. They call their island home Kuna Yala or “Kuna-land.”

Our guide to the village was a young Kuna man who had studied natural resource management in Oregon, USA. He was the perfect teacher of his people’s customs and daily life. He made exotic Kuna concepts understandable to Westerners.

Our first stop in the settlement was the Congress House where we met the “Sahila”, the political leader of the community. His power derives from knowing the traditional songs and oral history of the Kuna people. He ritually recites them in an old Kuna dialect, which is then translated by interpreters who sit with him.

One of the first questions asked of the Sahila during my visit was, “Are there any rites of passage for adolescents?” Our guide translated the answer. “Yes, there are elaborate rites for celebrating the birth, first menstruation and marriage of a woman.” It reminded me that the Kuna are a matrilineal society, so it’s the mother’s ancestry and her female offspring who form the kinship ties and divisions within the community.

After that we were led through narrow village streets, past a dazzling array of brightly coloured molas, embroidered cloth, jewelry and carvings. Small animals were piled on top of each other for photo shoots: frog on top of lizard on top of a dog wearing rouge and dressed in a Kuna costume. Little children and women posed in their finery: bright wrap-around skirts, mola blouses, red and yellow headdresses and beaded arms and legs, $1 a photograph.

Upon reaching the main village square, we watched a traditional dance display presented by costumed teenage children playing maracas and panpipes. Then we were let loose upon the villagers and their wares.

Just before noon we went by Zodiac to an uninhabited island. On the way there, the wind picked up and a big black cloud ominously headed towards us. We were barely on the island when the maelstrom hit. Robin A. tied our four kayaks to a coconut tree so they couldn’t float away and then we sheltered on a covered patio. The rain and wind were harsh, heavy and short. Within half an hour it had stopped.

Lunch was served on the patio: cold beer, soft drinks, lobster, rice and salad, followed by fresh pineapple. I spent the afternoon on beach-watch and then went for a snorkel out to a reef paralleling the shore. I had forgotten how beautiful and interesting a reef can be. Large coral structures drifted barely 30 cm below me. Despite being 100 metres out, the water was only one and a half metres deep. After my return to the beach, the sun came out to end a perfect day.

We returned to the ship covered in sea salt, our hair spiked from the wind and sun. Our recap for the evening covered the Kuna, the birds we had seen on the island, the dangers of introduced fish species and how the San Blas archipelago formed geologically. We were also introduced to the three Panamanian guides who will be with us as we make our way through the Panama Canal and visit Pacific Panama. I got to bed as early as possible in order to be awake for our entry into the Canal in the morning. Rumour has it there are crocodiles to be photographed just before the Prince Albert II enters the first lock.


TAG 6 | Oktober 05, 2010 | San Blas Inseln
von Astrid Guenther-Weigl, Biologin, Meeresbiologie, Tiermedizin

Wetter: Tropisch warm, wechselhaft


Das Rasseln der Ankerkette riss mich um etwa 5:30 Uhr aus dem Schlaf. Nicht viel später war ich an Deck um im langsam heller werdendem Licht die San Blas Inseln in Augenschein zu nehmen. Es war Labsal für die Seele. Eine kleine paradiesisch aussehende Palmeninsel reihte sich bis zum Horizont an die nächste.

Die Ausbootung in kleinen Gruppen begann gegen 8:30 Uhr. Begleitet von Fregattvögeln erreichte unser Boot, nach einer kurzen Überfahrt im Zodiac, Wichup Wala, eine der 60 bewohnten Inseln des etwa 365 Inseln umfassenden San Blas Archipels.

Umgeben von glasklarem Wasser standen hier eng aneinander gedrängt kleine traditionelle Häuser aus Bambus, Schilf und Palmblättern. Nur im Pier Bereich gab es Häuser aus Stein, deren verblasste ockerfarbene Fassaden mit farbenfrohen Tier- und Pflanzenmotiven geschmückt war.

Nach Eintreffen aller Gäste wurden wir von unserem lokalen Guide John begrüßt. Es folgte eine kurze Einführung über die Kultur der hier lebenden Kuna. Zunächst besichtigten wir die Schule. Eine erste Klasse in schicker blau-weißer Schuluniform saß etwas verschüchtert in ihren Stühlen, doch einige lächelten mutig in unsere Kameras.

Anschließend empfing uns der der Bürgermeister der Insel, in seinem mit Schilf gedeckten „Rathaus“. Stolz wurde uns die Flagge der semiautonome Kuna präsentiert, Das Resultat des Kuna Aufstandes von 1925.

Als Höhepunkt im Dorf empfand ich die Vorführung traditioneller Tänze durch eine Schulklasse. Die Jungen in Pink spielten tanzend die Panflöte, die Mädchen gekleidet in grün röcke und pink-weiße Blusen tanzten dazu. Die Kinder waren einfach süß.

Anschließend schlenderte ich zusammen mit Gäste kreuz und quer durch das Dorf. Überall wurden Molas angeboten. In allen Formen, Farben und Mustern. Die meisten Frauen waren traditionell gekleidet. Bunter Wickelrock, Bluse mit Mola und farbenprächtigen Perlenschnüre um Fuß- und Handgelenke.

Die Insel Wailidup, die wir später besuchten, hatte alles, was man sich unter einem tropischen Inselparadies vorstellt. Glasklares türkisfarbenes Wasser, weißer Sandstrand und Kokospalmen. Ich war ich nun endlich in meinem Element. Dem Wasser.

Doch schwarze Wolken zogen am Horizont auf. Der Wind jagte über die Oberfläche des Wassers und erzeugte Schaumkronen. Braune Pelikane stürzten sich vor unseren Augen in die aufgepeitschten Fluten und gerade rechtzeitig retteten wir uns vor einem echten tropischen Regenschauer in die schilfgedeckte Hütte, in der uns dann später Hummer serviert wurde.

Nicht viel später jedoch kam die Sonne wieder heraus und wir alle genossen einen wunderbaren Nachmittag am Strand und im Wasser.

Doch auch der schönste Nachmittag geht einmal vorbei. Um 17.00 Uhr war ich wieder an Bord. Im Recap ließen wir diesen wunderbaren Tag in der Karibik noch einmal Revue passieren. Kunas, Molas, Tritonshörner, Fechterschnecken, Stacheltiere und Vögel. Wir hatten viel gesehen heute.

Doch noch viele weitere Erlebnisse warteten auf uns. Während eines phantastischen Dinners auf der Prince Albert II nahmen wir Kurs auf Panama.


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