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Day 2 |
Jul 23, 2012

Monacobreen, Svalbard 

By Robin Aiello, Marine Biologist

Co-ordinates: N 74º27'48", E 19º33'16"
Weather: Partly overcast with scattered blue skies
Air Temperature: -1ºC
Pressure: 1002 hPa
Wind: 8 knots

I must admit that I am amazed that after four years of visiting the Arctic I can still have a day like today that leaves me speechless and breathless. I saw several things that I have never seen before – all in a matter of hours.

Today was supposed to be an easy, relaxed morning with a couple lectures scheduled. Then, the afternoon was a Zodiac cruise along the 5km wide calving-front of Monacobreen – one of my favourite glaciers.

But the morning turned out very differently. Nearly as soon as Juan Carlos Restrepo, our geologist, started his lecture on glaciers and icebergs, an announcement was made that in front of the ship, only a few hundred meters away, there was a blue whale. We had seen the tall spout (blow) a few minutes before and knew straight away that this was a blue whale – no other whale has such a tall, straight blow – it can reach as high as 9m!!!

The Captain slowly approached the area that we had last seen the whale, and sure enough within a few minutes the whale resurfaced. It was huge! These whales reach over 30m long and weigh up to 200 tons. They are, in fact, the largest animal to have ever lived – even bigger than any dinosaur! All the guests were gathered out on the deck and we spent over an hour watching this magnificent beast rest on the surface between each 5-minute dive.

Every time the whale would surface, it was obviously stirring up plankton and small fish, because the large group of kittiwakes (a small gull), that was following the whale, would take flight and go into a feeding frenzy making shallow dives into the water. But when the whale was diving, they would settle out peacefully on the surface of the ocean waiting until the whale resurfaced.

By about 10:30am we decided to leave the whale and continue on our way to Monacobreen so that we could still do our Zodiac cruise in the afternoon. But as usual, plans were about to change. I had just sat down with guests for lunch when Chris Srigley, one of our bear guards, came over the radio that there was a large group of beluga whales ahead of the ship. Well, off we all went again to the outer decks.

Never have I ever seen so many belugas! There were 25 – 30 of the beautiful white whales surfacing and diving all around the ship. They are so incredibly camouflaged that for the first few moments you actually think that they were small icebergs bobbing up and down on the surface.

This was a pod of adult belugas, and they were actively feeding. Unlike the blue whale that is a baleen whale and feeds by taking in large gulps of water and straining out any plankton with its baleen filters, the belugas are toothed whales that pursue and catch individual fish with their teeth. We could easily see these whales following their prey as they dove underwater and quickly changed direction in obvious pursuit of fish.

Belugas are small whales, reaching about 5m and 1 ton. They are the only all-white whale, and they do not have a dorsal fin. Both of these features are adaptations to living in the Arctic and near the ice – the colour is for camouflage amongst the sea ice and icebergs, and the lack of a dorsal fin is so that the whales can forage under the ice for arctic cod fish without getting injured.

Somehow, after the belugas had moved off, we managed to make up the time and arrive at Monacobreen at the scheduled hour, and by 2:30pm we were heading off with full Zodiacs for our cruise.

The first stop was at a small ice floe with a large bearded seal hauled out on it. These seals are really cute – with large sausage-like bodies and very small heads. They are named for their long white whiskers that they use to find food in the mud when they forage for marine life on the sea floor.

After taking several photos, we left the seal and headed to the glacier front – a magnificent sheer cliff face with deep crevasses and towering pinnacles of ice. As we approached there were several small calvings (breaking off of ice chunks). It was a warm day, with some sunlight and no wind, which are the perfect conditions to get a lot of calvings.

Well…we were not disappointed. All around us chunks of ice were falling off, creating a cacophony of noises ranging from deep rumbles, to sharp ‘gunshots’, to loud explosions. We nearly all got whiplash as we kept trying to catch all the action!

Just at the end of the cruise, as we were starting to turn back for the ship, a movement caught my eye. On the other side of the glacier a massive calving was taking place. It was the biggest calving I have ever seen – it went on for nearly 30 seconds – entire ice pinnacles were breaking off and crashing down. Finally, a huge chunk, easily 30m high and equally as wide, broke off and crashed into the water. It sunk down then rose up and out of the ocean like some massive sea monster! These are called ‘poppers’ – and this was a whopper of a popper (excuse my play on words!).

Within a minute the activity was over and everything was calm again – if you had not seen it you could not tell that anything had happened – except that there was a brand new huge iceberg drifting away from the glacier that had not been there a few minutes earlier.

Absolutely amazing! What a day! Our first day out and we have seen so much! At the Captain’s Welcome Cocktail Party guests were marvelling at the beauty if the Arctic and wondering what wonders are going to be waiting for them tomorrow! Stay tuned and you will find out!

Voyage 7218
Tag 2
Juli 23, 2012
Franz Bairlein, Ornithologe

Bereits um 7 Uhr zog es mich, nachdem ich die Artenliste zum Aushängen vorbereitet hatte, auf das Außendeck. Einige Eissturmvögel begleiteten die Silver Explorer, zahlreiche Krabbentaucher und Dickschnabellummen waren über dem Wasser zu sehen. Nach einem kleinen Frühstück ging ich auf die Brücke, um die Kollegen beim Ausschauen nach Eisbären zu unterstützen, während wir entlang der Nordküste von Reinsdyrflya segelten.

Kurz nach Einschwenken in den äußeren Woodsfjord entdeckten wir in der Ferne die Atemfontäne eines Blauwales. Die Silver Explorer nahm Kurs auf und wir näherten uns langsam dem Blauwal, begleitet von drei Zwergwalen. Gerade als unser Geologe Juan Carlos seinen Vortrag über Eis und Gletscher begonnen hatte, waren wir nahe genug am Blauwal, um die Gäste auf die Decks zu bitten. Bei ruhiger See bot er uns ein eindrucksvolles Schauspiel, tauchte oft recht flach, so dass er mehrfach, auch nah am Schiff, mit großer Atemfontäne auftauchte und seine riesige Größe zeigte. Schließlich zeigte er auch noch seine Schwanzflosse (Fluke), was Blauwale recht selten tun. Welch ein gelungener Start am ersten Morgen der Reise.

Trotz intensiven Bemühens und dem Aussenden zweier Scoutboote näher an die Andøyane-Inseln heran (übersetzt „Enteninseln“ weil bekannt für ein großes Brutvorkommen von Eiderenten, aber auch Kurzschnabelgänsen) gelang es nicht, Eisbären auszumachen. So setzte Juan Carlos seien Vortrag fort; mein Vortrag wurde um eine Stunde auf 11:45 Uhr verschoben. Ich berichtete über die auf unserer Reise am häufigsten zu sehenden Vögel, ihre Biologie und Anpassungen an das Leben in der Arktis. Doch ich kam nicht zum geplanten Ende des Vortrages, denn die Durchsage, dass Weißwale gesichtet wurden, stoppte ich meinen Vortrag augenblicklich. „Entschädigt“ wurde ich mit einer für die Region einmaligen Beobachtung: eine sog. „Schule“ von etwa 30 Weißwalen (Beluga) hielt sich um das Schiff herum auf, das Kapitän Boczek vorsichtig so manövrierte, dass wunderbare Beobachtungen der Weißwale möglich waren. Schließlich aber war es Zeit, weiter zu segeln, denn wir wollten ja auch noch zum Monacobreen. Dieser Gletscher hat seinen Namen in Erinnerung an die großartige Unterstützung der Polarforschung durch das monegassische Fürstenhaus zu Beginn des 20. Jahrhunderts.

Über Mittag segelte die Silver Explorer in den Liefdefjord (den Liebesfjord) und ankerte gegen 14 Uhr nahe der Gletscherfront des Seligerbreen, entgegen der Wettervorhersage bei teilweise sogar sonnigem Wetter. Schnell waren die Zodiaks zu Wasser gelassen und ab 14:30 Uhr ging’s raus zur ersten Zodiaktour dieser Reise. Da dies für viele Gäste ein noch unbekanntes Procedere war, unterstützte ich zunächst unseren stellvertretenden Expeditionsleiter Daniil am Sidegate, bevor ich dann selbst in ein Zodiak stieg. Eine Bartrobbe auf einem Eisfloß war unser erstes Ziel, danach ging es entlang der Gletscherfront des Seligerbreen. Der Gletscher war recht aktiv, so dass mehrere Kalbungen zu sehen waren. Dreizehenmöwen, Eismöwen, Küstenseeschwalben, Gryllteisten und eine Schmarotzerraubmöwe begleiteten uns. Nach kurzem Stopp am „Hotelboot“, wo Fabien, unser Hotelmanager, und Chefkoch Christian heißen Tee und Süßigkeiten servierten, fuhren wir weiter zum Monacobreen.

Völlig unerwartet und in diesem Ausmaß noch von keinem von uns vorher gesehen, brach ein riesiges Teil des Monacobreen ab und wir wurden Zeugen der Geburt eines großen Eisberges. Mit ungeheuerlichem Getöse tauchte das Eis zunächst ins Wasser, um wenige Augenblicke später wieder aufzutauchen, eine enorme Welle verursachend. So faszinierend und vergesslich so ein Ereignis ist, so deutlich zeigt es aber auch, wie die Front dieser Gletscher zurückweicht. Noch bilden Monacobreen und Seligerbreen gemeinsam eine etwa fünf Kilometer lange Gletscherfront von. Doch beide Gletscher, besonders aber der Monacobreen, befinden sich seit Jahren auf dem Rückzug. So ragte die Gletscherfront des Monacobreen vor sieben Jahren noch etwa 700 m weiter in den Fjord hinaus als heute.

Noch während wir unsere zweite Gästegruppe für die Ausfahrt übernahmen, meldeten die Kollegen einen Eisbär am Strand. Selbstverständlich suchten wir ihn auf, doch der Anblick machte viele eher traurig. Denn wir fanden einen bereits sehr stark abgemagerten Eisbären vor, dessen Lebensende wohl gekommen ist. Weiter ging es dann auch mit dieser Gruppe mit Zwischenstopp am Hotelboot an die Gletscherfront, die erneut mit eindrucksvollen Kalbungen aufwartete. Wieder einmal tief beeindruckt, mussten wir aber zurück zum Schiff, denn der Willkommensempfang von Kapitän Adam Boczek sollte ja nicht versäumt werden.

Das anschließende Kapitänsabendessen, zu dem ich von schweizerischen und österreichischen Gästen eingeladen war, ließ diesen unvergesslichen Tag ausklingen, während die Silver Explorer nordwärts segelte. 

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