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Day 4 |
Jul 18, 2012

The sea ice north of Nordaustlandet, and Storøya 

By Rich Pagen, Conservation Biologist

Co-ordinates: N 80º21'42", E 26º33'04"
Weather: Sunny with scattered clouds
Air Temperature: 0ºC
Pressure: 1006 hPa
Wind: 3 knots

Still half asleep, I hurried out onto the outer deck before 630am, in response to an announcement from the Bridge that a polar bear had been spotted ahead of the ship. After a few minutes in the cold Arctic air contemplating the idea of seeing the Arctic’s quintessential top predator out on the sea ice, I suddenly felt completely awake!

As Silver Explorer approached, the cream color of the animal’s fur began to stand out against the white of the sea ice on which it stood. From the stains on the ice floe and on the bear’s snout, it became clear that this bear was in the midst of feeding on a seal it had recently caught and killed. I watched in awe as the bear fed on the seal carcass, all the while in the company of some glaucous gulls and a lone ivory gull.

The ivory gull is one of the most specialized gulls in the world, rarely venturing south of the edge of the Arctic sea ice. They are very opportunistic in their pursuit of food, but spend the majority of their time following polar bears around and scavenging the remains left behind. To see an ivory gull perched next to a feeding polar bear, waiting for its own mealtime to start, was truly a magical experience!

After a quick breakfast sharing stories of the morning’s polar bear encounter, a call came over the PA system that another bear had been spotted, this time a female with two young cubs. In perfect windless conditions, I watched with mouth agape as the mother swam from ice floe to ice floe, with her two cubs excitedly following behind her. All the while, the mother and cubs called to one another. Cameras clicked as the bears leapt across gaps in the ice, the mother usually succeeding in reaching the other side gracefully, while her cubs would often come up short and slip back into the water.

The Silver Explorer quietly pulled away from the bears, and I went down to finish breakfast, and then join Historian Peter Damisch in The Theater for his talk, “Andrée’s Swedish Balloon Expedition: Lost for Thirty-three Years”. Peter told the fascinating story of Salomen Andrée, and his attempt to reach the North Pole by hot air balloon. After departing from the northwest tip of Svalbard in July 1897, Andrée and his two companions were never seen again, and their disappearance remained a great mystery for many years. It wasn’t until 1930 that their journals and camera film were discovered alongside their bodies on the island of Kvitøya, not far from our present position. This discovery provided an inside look into what happened to the expedition, including the fact that they only made it about a third of the way to the North Pole before the balloon crashed.

After lunch, the Silver Explorer arrived at the island of Storøya, a mostly ice-covered island off the eastern end of Nordaustlandet. The stars of the show here were a large group of 50 or more walruses, composed of females as well as pups. As I cautiously maneuvered my Zodiac in the direction of the haul-out on the sandy beach, a dozen walruses that were lounging in the shallows began approaching the Zodiac for a closer look. Snorting and splashing all the while, the animals periodically spy-hopped, raising their heads a meter or more out of the water to give closer inspection to the strange red-jacketed creatures looking down at them.

Walruses are the largest of the Arctic pinnipeds, and second in size only to elephant seals. Their most striking feature is the spectacular canine tusks, which can reach a meter in length in the males. Their thick blubber insulates them well as they dive to feed on clams at the sea bottom.

Part of the reason for the walruses’ huddling behavior is to protect them from attacks by polar bears, which have little else to feed upon in such a barren environment as the island of Storøya. As we sat watching the walruses, a call came over my radio that two bears had been spotted around the corner. We steamed past a rocky point in an eerie fog, and soon the characteristic yellowish color of two polar bears came into view, both of them fast asleep in the snow. Certainly these bears were here because the walruses would make an excellent meal, should they be able to catch one; but at the moment, only sleep was on their agenda.

Back on the Silver Explorer, I got warmed up and cleaned up for a Recap & Briefing in The Theater with the Expedition Team. Geologist Juan Restrepo explained the concept of the Arctic Circle, while Marine Biologist Robin Aiello recited a poem entitled, “Ode to an Oosik”. Finally, Historian Peter Damisch told the story of two women who were prominent in the early history of the area.

After a relaxing dinner infused with excellent conversation, I took a walk on deck to take in the truly Arctic scenery all around the ship, before heading off for bed.
 
 
Tag 4
18. Juli 2012
Michaela Mayer – Meeresbiologin und Zodiac-Fahrerin

Heute Morgen stand ich früh auf, denn wir fahren immer noch durch das Packeis. Da möchte ich soviel wie möglich von sehen. Ich bin um 5.50h zeitgleich mit unseren Bärenwächtern auf der Brücke und siehe da, schon 20 min später entdeckt Chris, einer der beiden Bärenwächter, einen Eisbären.

Von weitem sieht es erst so aus als ob es zwei Bären wären, aber als wir näher kommen, werden rote Flecken auf dem Eis sichtbar. Und noch näher dran, kann ich erkennen, dass der Eisbär beim Frühstück ist und gerade eine kleine Robbe zerlegt. Er lässt sich dabei nicht von der Silver Explorer stören.

Ein Kollege aus dem Expeditionsteam weckt über die Lautsprecher unsere Gäste mit sanftester Stimme und nur kurz später sind die Außendecks belebt. Wir schauen gemeinsam dem Bären beim Frühstück zu. Einige Eismöven und sogar eine Elfenbeinmöwe stibitzen von der toten Robbe, den Eisbären stört das nicht.

Zwei Stunden später gehe ich selbst zum Frühstück und schaue dabei aus den Fenstern des Restaurants auf das Packeis - hoppla, ein Eisbär auf "9Uhr"; so nennen wir die Position, in Fahrtrichtung des Schiffes rechts querab. Das gebe ich sofort über das Funkgerät zur Brücke durch und unser Eisbärwächter bestätigt von dort: "3 Eisbären, eine Mutter mit ihren beiden Jungtieren".

Auf den Außendecks der Silver Explorer sind alle mucksmäuschenstill und so lässt sich die Eisbärin von den Düften, die aus unserer Schiffsküche kommen anlocken. Ihre Jungen folgen zögerlich. Die Bärenmutter ist sehr dünn und ich frage mich, ob sie wohl in der Lage sein wird, ihre beiden Bärenkinder zu ernähren. Heute auf jeden Fall sehen die Kleinen munter aus und ich mache richtig viele und gute Fotos.

Am Vormittag höre ich mir die tragische Geschichte der Andrée Expedition an, die mein Kollege Peter Damisch vorträgt. Heute schafft er es seinen ganzen Vortrag zu halten, denn gestern wurde er von einer Eisbärsichtung unterbrochen. Die Geschichte der Andrée-Expedition von 1897 hat leider kein "happy end", alle drei Expeditionsteilnehmer sterben einige Wochen nachdem ihr Versuch missglückt war mit dem Ballon als erste Menschen den Nordpol zu erreichen.

Das Mittagessen nehme ich zusammen mit Gästen aus Österreich im Restaurant ein. Es schmeckt wie immer hervorragend.

Am Nachmittag fahre ich zwei Zodiacrunden bei Storøya, eine kleine Insel im Nordosten von Svalbard. Es sind viele Walrosse im Wasser und auch eine kleine Gruppe am Strand am Land. Bei genauerer Beobachtung stelle ich fest, dass hier nur weibliche Walrösser mit ihren ein- oder zweijährigen Jungen liegen. Die kleinsten haben noch keine der so für die Art charakteristischen Zähne.

Bei der zweiten Runde haben wir das Glück unseren fünften und sechsten Eisbären des Tages zu sehen. Beide liegen unweit von einander im Schnee auf der Insel und schlafen. Auf dem Rückweg von Storøya zur Silver Explorer ist es sehr neblig geworden, aber mit Hilfe meines GPS Senders, den ich immer dabei habe, ist es gar kein Problem das Schiff im Nebel zu finden.

Vor dem Abendessen treffen wir heute noch einmal zum Recap & Briefing zusammen. Mein Kollege aus dem Expeditionsteam erklärt die Pläne für den morgigen Tag und ich berichte davon, "was macht der Eisbär, wenn das Eis der Arktis schmilzt?". Franz gibt einen ersten Überblick über die Vögel, die wir auf dieser Reise schon gesehen haben, aber er muss sich kurz fassen, denn nach meinem Recap-Beitrag kamen so viele Fragen, dass die Zeit für ihn leider knapp ist. Zum Glück hat er morgen einen Vortrag über "Vögel der Arktis".

Ein langer, ereignisreicher und schöner Tag geht zu Ende und ich bin gespannt, was morgen passiert. Was immer es sein wird, ich freue mich jetzt schon drauf.

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