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Day 4 |
Jul 08, 2012

Along Edge of Sea Ice off Edgeoya, Svalbard 

By Peter W. Damisch, Historian, General Naturalist, Polar Bear Guard, Zodiac Driver

Co-ordinates: N 78º14'53", E 24º36'08"
Weather: High Overcast with excellent horizontal visibility
Air Temperature: 1ºC
Pressure: 1004 hPa
Wind: 35 knots

Our plan from last nights’ Recap & Briefing was to be alongside dense pack ice off Edgeoya (an island in the remote, Eastern portion of the Svalbard Archipelago) at about 0830 in the morning. Then the Expedition and Bridge Teams would be on the lookout for polar bears in addition to appreciating the rare opportunity to operate in this rarely visited location.

Now in this part of the world with unstable, rapidly changing polar weather it is quite common for last night’s great plan to be completely thrown out the window. However, I got into my warm polar gear, including heavy parka, gloves and my signature long tailed hat, then headed up to Deck 6 at about 0820. This deck extends 360 degrees all around the ship and offers an outstanding platform for viewing anything around the ship.

Once on deck I instinctively brought my binoculars up to my eyes and took a quick sweep of the jumbled combination of sea ice and dirtier glacial ice. Imagine my surprise that on the first pass there was a polar bear visible as he walked across the ice!! I reached down for my radio only to hear it sing out that other Expedition Team members of the Bridge had spotted the bear as well! This was great start to the day!!

Instantly the word was passed around the ship and very soon every guest on board was out on deck with their cameras and binoculars. The Captain had to battle a bit of wind and swell to position the ship in such a way that would not disturb the bear but would also allow for superb observations. After making several adjustments, the Captain carefully maneuvered the ship into the ice and ‘parked’.

Now we had outstanding views of the polar bear from a stationary object. The bear could then go about its normal routine of foraging for food, which it did for quite some time. Then it was time to nap with the occasional head propped up to look at us for a moment or two before once again placing its snout back down onto its large paws.

I mentioned ‘he’ with regard the polar bear, as it is most typical at this time of the year to have solitary males, as most of the females are rearing cubs. In addition, we could also see by subtle differences in the neck structure that this animal was a male and our estimate from the scars around the head was that he was a somewhat elderly male.

It was a fabulous and especially long-term encounter, one of the reasons that we try to voyage into this region, which is remote even for Svalbard.

Of course as the Captain slowly turned the ship around, it was time to be flexible and follow up with a quickly scheduled lecture by Robin Aiello, our expert Marine Biologist. What is the topic to be covered? Why polar bears, of course! As usual, I try to attend all presentations even after all these years as I always pick up a nuance that I had not fully appreciated before. Once again Robin provided a great review of the Polar Bear lifestyle from breeding and feeding to nurturing and hunting.

Our typical early evening Recap & Briefing was moved up to mid afternoon in order to open up a time slot for another spectacular encounter later in the day. I took the opportunity in this R&B to address the many unusual aspects of the Svalbard Treaty, which controls this area.

The archipelago is Norwegian territory with a Norwegian governor but their sovereignty is not absolute but adjusted by several unique provisions of the Treaty. One of the most unusual is that any signatories of the Treaty can conduct business within Svalbard and citizens of Treaty nations are considered on equal basis as Norwegians. In addition, the Islands cannot be militarized and all taxes collected must be utilized in the local area and cannot be remitted to Oslo. To my knowledge, this is a unique situation, not replicated in any other portion of the globe.

During this early afternoon time frame the Silver Explorer was rapidly repositioning even farther to the North, en route to our next destination, Brasvellbreen. Upon arrival everyone could see why it has such a magnificent reputation. Imagine a 25-meter high set of buildings that extend to the horizon for 190 km. This represents the glacier ice cliffs that tumble down to the sea, the longest, continuous such front in the Northern Hemisphere.

Now imagine that the viewing is even more spectacular. All along the front there are numerous, cascading waterfalls of glacial melt water spilling into the ocean. There must be millions of cubic liters per second coming out through holes in the ice.

In addition, I could see large currents of water flowing out below the waterline. In most areas of disturbed water thousands of Kittiwakes were in a feeding frenzy as this water stirs up phytoplankton for feeding. I am always impressed at the stupendous vision of nature, ice and life that we can see in a scene duplicated nowhere else North of the Equator. It is stunning and awe inspiring as well as a perfect way to end the day right before dinner! 
 

Tag 4
8. Juli 2012
Uli Kunz – Meeresbiologe und Zodiac-Fahrer

Am frühen Morgen hörte ich schon die ersten Eisstücke am Rumpf der Silver Explorer entlang kratzen. Wir hatten den Rand eines großen Eisfeldes östlich von Edgeøya im Südosten der Insel Spitsbergen erreicht und waren auf der Suche nach Eisbären. Es ist ein erhabener Anblick, eines dieser mächtigen Raubtiere in ihrem natürlichen Lebensraum auf dickem Seeeis zu sehen, allerdings waren die Bedingungen nicht gerade hervorragend: Es herrschte dichter Nebel, der Wind hatte wieder zugenommen und die Sicht auf das Eisfeld war stark reduziert.

Mit sämtlichen an Bord zur Verfügung stehenden Ferngläsern suchten wir die weiße Masse nach gelblichen Flecken ab, leider ohne Erfolg. Doch gerade in dem Moment, in dem unser Expeditionsleiter Robin eine Durchsage machte und schon mit leicht frustriertem Unterton das Abdrehen des Schiffes ankündigen wollte, war die Aufregung plötzlich groß und Robin änderte in Sekundenbruchteilen den Inhalt seiner Nachricht, denn direkt am Rande des Eisfeldes hatten unsere Bärenwächter „Adlerauge“ und „Bärenstark“ bzw. Chris und Karolina einen Eisbären entdeckt!

Langsam näherte sich das Schiff unter den wachsamen Augen von Kapitän Adam der Eiskante und schob vorsichtig die sich auf und ab bewegenden Eisschollen auseinander. Mittlerweile waren nahezu alle Gäste auf die Außendecks gekommen und das gesamte Expeditionsteam konnte jedem von Ihnen bei der Suche nach dem König der Arktis behilflich sein. Das große Männchen war teilweise sehr schwer zu sehen, denn es befand sich manchmal hinter dicken Eisblöcken und legte sich auf eine Eisscholle. Aber je näher wir kamen, desto besser wurde die Sicht auf das majestätische Tier, das ab und zu gemütlich über die Schollen trottete.

Nach hervorragenden Beobachtungen des Eisbären zog sich die Silver Explorer langsam wieder aus dem dichten Eisfeld zurück und nahm Kurs auf unser nächstes Ziel vor Nordaustlandet.

Nach dem Mittagessen war es dann an der Zeit, meinen Vortrag über das Leben des Königs zu präsentieren. Ich zeigte Bilder aus den Kindertagen eines Eisbären, erklärte die erstaunlichen Anpassungen des Tieres an das Leben in der eisigen Wüste und gab Informationen über Jagd, Fortpflanzung und Populationsgrößen. Der beste Rat eines Eisbären an uns Menschen: Nehmt die Warnungen vor uns sehr ernst, denn uns gehört schließlich diese Insel, wir waren schon lange vor Euch da! Denn wenn ihr auf MICH aufpasst, dann gibt es in Zukunft weniger Unfälle mit uns. Und damit auch weniger tote Bären…

Danach gab es dann gleich die Vorschau auf den folgenden Tag und eine Rückschau. Stefan präsentierte die ozeanischen Strömungsverhältnisse im Nordmeer, ich zeigte im Anschluss, woher Ozeanografen die Daten bekommen, um solche Strömungsmuster zu berechnen und Christian „Rapa“ ging mit uns mit nicht alltäglichen Bildern auf Bärenjagd (zumindest auf der Leinwand).

Am späten Nachmittag erreichten wir die Insel Nordaustlandet im Osten von Svalbard, auf der sich nach Grönland die zweitgrößte Eiskappe der nördlichen Erdhalbkugel befindet. Der frische Wind vom Morgen hatte sich vollständig gelegt und so lag die Silver Explorer im ruhigen Wasser vor der beeindruckenden Gletscherkante des Bråsvellbreen. Auf einer Gesamtlänge von 180 Kilometern zieht sich hier eine ca. 15 Meter hohe, in verschiedenen Blau- und Grüntönen schimmernde Abbruchkante entlang, deren eisige Klippen senkrecht ins Meer fallen. Ein atemberaubender Anblick, den sich unsere Gäste natürlich nicht entgehen lassen wollten.

Große Schwärme von Dreizehenmöven und Eissturmvögeln saßen auf dem Wasser und flogen dicht darüber hinweg, denn direkt vor der Eiskante gab es an manchen Stellen Bereiche, in denen das Schmelzwasser unter der Wasseroberfläche aus der Wand austrat und große Mengen Kleintiere wie Krebse und Fische mit an die Oberfläche riss. Die Farben des bedeckten Himmels wechselten von verschiedenen Grautönen über zu violett und blau und tauchten die ganze Szene in ein unwirkliches Licht.

Kapitän Adam steuerte die Silver Explorer am Ende eines wunderbaren Tages sicher in das tiefe Wasser vor der Eiskappe und setzte Kurs Richtung Nordosten, wo uns am nächsten Tag ein besonderes Ziel erwarten wird…

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