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Day 6 |
Aug 17, 2011

 Storoya and Kvitoya, Svalbard 

By Juan Carlos Restrepo, Geologist

 

Co-ordinates: N 80º04’35”, E 031º30’18”
Weather: Partly cloudy.
Air Temperature: 0ºC
Pressure: 1025 hPa
Wind: 20 knots

Today was a “bucket list” kind of day for me! Storoya and Kvitoya are two of the most beautiful and wild parts of Svalbard, and certainly the most inaccessible, either because of ice conditions or polar bears ashore. Since last summer I have been itching to come back to Storoya, but for five years I have been craving to go ashore in Kvitoya. It is considered amongst people involved in the expedition cruising industry in Svalbard somewhat of an “El Dorado”, but in white. Between the 13 members of the Expedition Team, we have many decades of experience in Svalbard, but none of us had ever been able to set foot on Kvitoya, and we did it today - the first time for us and the first time for the Silver Explorer!

These two islands are located east of Nordaustlandet, in the remotest part of Svalbard. Both of them are mostly ice-covered. Kvitoya’s ice cap “Kvitoyjokulen” is 40 km long and 410 meters high. They can both be considered mostly dead ice deserts, and the ice-free areas hardly deserve to be called tundras. The reason being that vegetation is extremely scarce and consists almost exclusively of lichens and mosses

But let’s go step by step. At 7 am this morning we were already heading out to Storoya for our morning’s Zodiac cruise. We were hoping to see some walrus, but little did we know that we were going to see hundreds of them!

Storoya, with its walrus haul-out, is one of those places that big producers make documentaries about. As we arrived this morning, we saw in the distance hundreds of walrus, mostly females with their young, lying together in a huge pile on the beach. This is quite an unusual sight, not only because of the incredible numbers, but also because we usually only see herds of male walrus, not females with young. Male walrus form their own herds that haul-out in the southern and western parts of Svalbard (which are the sites that we visit the most often) while the female herds remain much further northeast.

As we sat in our Zodiacs in the middle of a bay, we found ourselves surrounded by hundreds of walrus in the water. It is hard to imagine, but these huge animals that look so ungainly and slow moving on land, are incredibly agile and quick in the water. We sat there, mesmerized by the action all around - everywhere we looked we could see the waterspouts as these animals as they came to the surface to breath. They were very curious too, popping their heads up out of the water and peering at us from a distance. Occasionally I was able to spot a tiny pup only a few months old riding on the back of its mother. So cute!

Although two large polar bears were spotted lying on the beach not too far from the herd, practically no one in the Zodiacs paid them much attention, as the antics of the walrus were far too captivating!

After we were all back onboard, the Silver Explorer headed to Kvitoya where we were hoping to land!

Kvitoya became famous in the 1930s when the remains of Salomon August Andree’s last camp were found. Andrée had left from Virgohamna (northwestern Spitsbergen), together with two companions in a hydrogen-filled balloon called Ornen (“Eagle”), in an attempt to reach the North Pole. The balloon crash-landed on the ice after a difficult flight, somewhere near 82º 56’, almost 300 km north of Kvitoya. The three men tried to walk over the sea ice to Franz Josef Land, but the drifting ice was carried by currents much further west. They finally ended up on the west side of Kvitoya on 05 October 1897, after an extremely strenuous time. Unfortunately, they died a few weeks later. Their fate, and ultimate location, remained a mystery for another 33 years.

It isn’t only the spectacular and barren landscape that attracts expedition ships to Kvitoya, but it is also its fascinating historical significance. The Zodiac ride was rough and wet, but everyone made it ashore much to our delight. Even the Captain came ashore to share in the celebration of a successful landing on Kvitoya.

As a geologist, I was fascinated by the landscape. The metamorphic rocks polished by the glacier were very colorful, and the flat-lying peninsula was spotted with piles of pebbles left behind by the glacier as it retreated. Being one of the bear guards made it all the more interesting, as I had ample time to appreciate the land as I scanned back and forth with my binoculars making sure there were no polar bears in the area. Behind us the Kvitoyjokulen ice cap spread out to both sides, sunlit, magnificent!

Once ashore, our guests walked a short distance to go see the memorial plaque in honor of these heroic swedes, and to hear the story as told by our historian Peter Damisch. The birdlife was another highlight of the visit this afternoon with hundreds of Arctic terns feeding in the shallows along the shoreline.

Kvitoya is so far northeast, so remote, and so often surrounded by sea ice and rough seas, that very few people ever manage to set foot on its shores. But, we were successful today!!! AMAZING!!!

 

 

Tag 6 | August 17, 2011 | Storoya, Kvitoya, Svalbard, Norwegen
von Hans-Peter Reinthaler, Biologe

Koordinaten: 80°05’ N, 31°21’ E
Wetter: neblig, dazwischen Sonne
Luft Temperatur: 2° C

Es sollte ein langer aber umso erfolgreicher Expeditionstag werden. Begonnen hatte er um 7.00 Uhr in der Früh mit der Ausschiffung für die Zodiaktour bei Storoya. Der Nebel verhüllte die Insel nur ab und zu wenn ein paar Sonnenstrahlen durchdrangen konnte man die Insel erahnen. Der Seegang am Sidegate war etwas mehr als bisher auf der Reise aber unsere Gäste, Zodiak erfahren wie sie jetzt schon waren meisterten dieses kleine Hindernis mit Bravour.

Nach einer kurzen Fahrt kamen wir in die Bucht wo wir schon im Vorjahr Walrosse und Eisbären gesichtet hatten. Zur unserer Überraschung war die Bucht und der Strand „voll“ von Walrossen. Geschätzte 300-400 Individuen waren über die Bucht verteilt, Großteils hielten sie sich im Wasser auf, aber eine anschauliche Herde ruhte auch am Strand. Vorsichtig und sehr langsam näherten wir uns den Tieren, immer wieder mussten wir uns ein Stück zurückziehen, da vor allem die jüngeren Individuen sehr neugierig waren und die Zodiaks fortlaufend mi einem Respektabstand inspizierten. Nun kam auch etwas mehr Sonne durch den Nebel hervor und unsere Gäste hatten nicht nur einen wunderbaren Blick auf die Walrosse sondern bekamen auch die Eiskappe, welche die Insel bedeckt zu Gesicht.

Es war einfach ein herrlicher Anblick wie sich, Teenager Walrosse neben Kühen mit ihren Jungen im Wasser tummelten. Dabei vergaßen unsere Gäste gänzlich zwei Eisbären die träge in Strandnähe lagen. Es bot sich ausgiebig die Gelegenheit das doch sehr aktive Leben der Walrosse zu beobachten und die Gäste genossen es sichtlich. Nachdem alle vier Zodiakgruppen die Tiere beobachtet hatten lichtete die Silver Explorer den Anker und steuerte unser nächstes Ziel Kvitoya an.

Während der Fahrt zwischen den beiden Inseln, gab es neben einem kulinarischen Leckerbissen im Restaurant einen Rückblick und eine Vorschau in der Observation Lounge.
Alle, nicht nur das Expeditionsteam sondern auch unsere Gäste fieberten den Nachmittag entgegen, denn sollte es uns gelingen in Kvitoya an Land zu gehen, so wäre es das erst Mal für Silversea Expeditions. Wieder gab es Nebel auf der Überfahrt und erst im letzten Moment tauchte die Insel aus dem Nichts auf. Der Wind hatte etwas zugenommen, aber Dank der hervorragenden Arbeit von Kapitän Alexander Golubev und seiner Brückenmannschaft, wurde ein Lee geschaffen und wir konnten die Ausbootung ohne Probleme durchführen.

Die Überfahrt zur Landungsstelle war leider etwas holprig und nass, aber mit der Aussicht auf dieser kaum besuchten Inseln anlanden zu können, steckten unsere Gäste dieses Manko mutig weg. Auf der Insel selbst gab es dann Sonnenschein und die Sicht auf die Eiskappe und das karge Land war einfach großartig.

Für meinen Kollegen und unseren Historiker an Bord Peter Damisch erfüllte sich auch ein Traum. Endlich war er an dem Punkt angelangt, wo die Andree Expedition 1897 ihr trauriges Ende fand. Ein Monument auf der Insel erinnert heute noch an die drei Männer die damals ihr Leben verloren. Peter schwelgte in seinem Fach und direkt beim Monument ließ er nochmals die dramatische Geschichte von einst in vor den Augen unsere Gäste ablaufen.

Heute war wirklich das Glück auf unserer Seite und nach einem unvergesslichen Vormittag, folgte ein noch unvergesslicherer Nachmittag mit der Anlandung auf Kvitoya.

Sichtlich müde von dem langen Exkursionstag aber vollauf zufrieden mit dem Naturschauspiel welches wir heute erleben durften genossen unsere Gäste das Abendessen während die Silver Explorer der Umrundung des Svalbard-Archipels entgegen fuhr.

 

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