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Day 3 |
Aug 04, 2011

Virgohamna 

By Shoshanah Jacobs, Marine Biologist

 

Co-ordinates: 79°49’N, 011°30’E
Weather: Warm with a stiff breeze, overcast.
Air temperature: +2°C

What a day! Full of changes even early in the morning! We landed on Smeerenburg for about three minutes when we heard a call on the radio: a bear spotted only 1 km away! All the staff jumped back into the Zodiac and we abandoned the landing site. Then all the Zodiacs were launched into the water and we all grabbed one ready to take the first group of guests on a Zodiac tour. When we were all ready and together we proceeded slowly in the direction of the sighted bear. Waiting off shore at a rather large distance many of us spotted all sorts of interesting sea creatures including the sea angle, sea butterfly and many ctenorphores (comb jellies). Kittiwakes and black guillemots circled us.

When our bear guards spotted the bear on shore, we made our way towards them ever so slowly. And then, to our surprise, another bear appeared on the shore side. This made for some excellent spotting as we had two bears, each on either side of the cove. We spent about 15 minutes with them and watched them moving along the shore, staring at the dozen or so harbour seals that were waiting in the water, away from immediate danger. One bear dared to sneak up on them and entered the water, hoping to be confused for a rock but the seals were swift and avoided being eaten.

The second Zodiac cruise was just as exciting. As the bears sauntered over to the other side of the ridge, we approached them as a group and a snail’s pace, being sure to give them a lot of room to move. One bear chose the small island off shore while the other trod along the adjacent shoreline for us all to see. Then they both took to the water and we moved off, back to the ship.

Our attempt to land again at Smeerenburg proved impossible as both bears decided to occupy the landing site. And so we decided to try a landing at Virgohamna instead. However, with plenty of time before lunch, Robin Aiello, our Marine Biologist, delighted us with all the important information about Polar Bears! What wonderful stories and facts!

After lunch we made our way slowly and cautiously to shore. Our team of polar bear guards took to the high points on land and remained there throughout the landing operation while our other expedition staff drove Zodiacs or guided on shore. Peter, our historian, made sure that all were properly informed about the history of whaling in Svalbard, dating as far back as the early 1600s and the importance of this place for several expeditions in dirigibles. He explained that the conditions of this place were such that it was the only logical place from which to leave heading towards the North Pole: you need a sheltered area on three sides with an accessible beach as far north as possible. And so this place has become the backdrop for many failed attempts for the North Pole. The site is specially protected due to its historic importance and so we made sure not to disturb any of the artefacts.

Recap & Briefing back on board was lively. We filled our guests in on the seabirds of the area, the underwater wildlife, and our Captain made sure to explain the Open Bridge Policy, inviting all our guests to visit the Bridge whenever it is open.

All agreed that today was a real expedition day, full of adventure and many, many changes in our schedule! As it should be!

P.S. Already submitted for publication, this log requires an addition: The sighting of Blue Whales! Yup, off in the distance and one so close to the ship that we couldn’t believe our luck. We slowed down to a stop near this gigantic beast and watched it as it rested at the surface of the water, its mottled skin a dead giveaway of the species. As the sun came out from behind the clouds that had covered us throughout the day, we knew that today may have been one of the most memorable of the season… yet. 

Tag 3 | August 2011 | Smeerenburg, Virgohamna und Fuglefjord, Svalbard, Norwegen
Franz Bairlein, Ornithologe

Koordinaten: 79°43’ 39’’N, 11°01’31’’E
Wetter: bewölkt, teilweise sonnig
Lufttemperatur: 4°C
Luftdruck: 1021 hPa
Wind: 9,6 km/h; 97 Grad

Nach einer ruhigen Nacht mit Versetzungsfahrt der Silver Explorer von der 14. Juli Bucht in den Smeerenburgjord erreichten wir unseren Ankerplatz zwischen Smeerenburg auf Amsterdamoya und Virgohamna auf Danskoya um 7 Uhr. Für das Team war bereits um 07:15 Uhr Stand-by.

Kurz nach Anlandung des Vorbereitungsteams in Smeerenburg kam die Meldung, dass ein Eisbär in der Nähe gesehen wurde. Darauf hin räumten wir den Landeplatz und das Programm wurde auf „Bärenausfahrt“ mit den Zodiacs umgestellt. Bei ruhiger See begann das Ausbooten. Der zunächst beobachtete Eisbär schwamm von Amsterdamoya kommend am Anlandeplatz Virgohamna vorbei ostwärts, umgeben von Seehunden und Küstenseeschwalben, die ihn heftig attackierten. Gryllteisten, Dreizehenmöwen, Eismöwen, Eissturmvögel, Kurzschnabelgänse, Nonnengänse (mit einem Jungvogel), Eiderenten und ein Meerstrandläufer begleiteten die Szene. Noch bevor dieser Bär an Land ging, tauchte oberhalb Virgohamna ein weiterer Bär auf, der runter an den Strand kam und sich hervorragend beobachten ließ. Auch der andere Bär ging an Land und nach kurzem Umsetzen des Zodiacs auf die andere Seite einer kleinen Insel hatten wir dort einen hervorragenden Blick auf diesen Bär, der am Strand entlang ging. Auch die nächsten beiden Zodiacgruppen kamen in den vollen Genuss sehr schöner Eisbärbeobachtungen. Gegen 10:15 Uhr gingen beide Bären ins Wasser und schwammen Richtung Smeerenburg. Um 10:30 Uhr beendeten wird die Zodiacausfahrten und kehrten aufs Schiff zurück, wo unsere Meeresbiologin Robin Aiello einen eindrucksvollen Vortrag über Eisbären und deren Anpassung an das Leben in der Kälte hielt.

Nach dem Mittagessen ging es für das Expeditionsteam um 13:30 Uhr wieder auf Stand-by für den zweiten Versuch von Anlandungen in Smeerenburg und Virgohamna. Doch auch dieses Mal war eine Anlandung auf Smeerenburg nicht möglich, da sich dort immer noch die Bären aufhielten. So konzentrierten wir den Landgang auf Virgohamna, wo unser Historiker Peter Damisch die Geschichte des Platzes vom Walfang im 17. Jahrhundert, über den ersten touristischen Überwinterer, den Engländer A. Pike bis zu den von hier aus versuchten Polarbefliegungen des Schweden Andree und des Amerikaners Wellmann Ende des 19. und zu Beginn des 20. Jahrhunderts erläuterte.

Nach Recap & Briefing blieb nur recht wenig Zeit für das Abendessen. Denn gegen 21 Uhr sichteten wir auf der Fahrt gen Norden von der Brücke aus weit voraus am Horizont Blauwale. Kapitän Golubev manövrierte geschickt, so dass sich für alle, die ihr Essen abbrachen und trotz der nur 2°C Außentemperatur auf den Außendecks waren, bei herrlichem Licht und ruhiger See eindrucksvolle Blauwalbeobachtungen ergaben. Kaum zurück am PC, um das heutige Log zu schreiben, kam um 22:30 Uhr die Durchsage, dass voraus weitere Wale gesichtet wurden. Somit also erneut raus auf Deck. Aber die Beobachtungen von Finnwalen und später noch Buckelwalen entschädigten vielfach und rundeten einen unvergesslichen Tag ab. 

 

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