Day 4 |
Jun 25, 2010

Svalbard, Monacobreen (Liefdefjord)

By Victoria Salem, Historian

Co-ordinates: 79°’33’N – 012°26’E (Noon position)

Weather:  Good visibility, slightly overcast, no wind

Air temperature: +7°C

Today was truly an “Expedition Day”, with nothing working out quite as planned. But what an amazing day it turned into! When we woke up and looked out of the window, we were in beautiful Liefdefjord, which is part of the Northwest Spitsbergen National Park. Views of glaciers and ice-capped mountain peaks were spectacular (several guests agreed with me that the scenery at least equaled the very best that Antarctica had to offer). Interestingly – considering we were hoping to go for a Zodiac cruise (Plan A) – we soon found ourselves surrounded by ice; this was not a problem for the Prince Albert II, but would have been for our Zodiacs, so Stefan cancelled the Zodiac cruise and began thinking about other options.

Meanwhile, during breakfast, we penetrated deeper and deeper into Liefdefjord. Finally we were right in front of Monacobreen, the Monaco glacier. This was particularly appropriate for all of us sailing on the Prince Albert II, since this glacier was named after Prince Albert I of Monaco, who took a serious interest in science and sponsored expeditions to Spitsbergen in 1906 and 1907. We very much wanted to take a closer look! Our Expedition Leader, Stefan, was up on the Bridge discussing ice conditions with the Captain, and together they decided that provided the scout Zodiac could break away through the ice to shore, we would make a landing and walk right up to the glacier front. Many guests were already out on deck enjoying the marvellous scenery around us and all approved very much of this newly formulated Plan B.

I hopped in a Zodiac with other staff members and we made our way very slowly through the ice floes towards the shore. The ice was much thicker than it had looked from the ship. Many of the pieces were almost transparent under the surface, where there was much more ice suspended than we could see floating from above. Still, all staff Zodiacs made it through and returned to the ship to pick up guests from Groups 3 & 4. Those of us left on shore, once we had been told by our bear guides that we could leave the landing site, laid out a flagged route to the face of Monacobreen.

But Plan B was not to happen after all. Shortly after the first group of guests started making their way along the flagged route, the Captain and Bridge officers spotted a polar bear – far out on the sea ice in front of the glacier. This sighting was confirmed by our bear guides. Bears move fast, so we had no choice but to abort the landing and return to the Zodiacs. Getting back to the ship took a bit of ice breaking to achieve, but thanks to the patience and skill of our Zodiac drivers, we all got back safely.

We turned the inconvenience of a bear’s presence into Plan C. The Captain nosed the Prince Albert II through the ice until we were facing Monacobreen and the fast ice directly in front of it. In our sights a Polar Bear, the same bear that caused us to abandon our landing. All of us were dressed warmly and on the outer decks, tracking the bear through our binoculars. Gradually, we realized that there was not one, nor even two, but a total of three polar bears out on the ice near each other and near us. Two were wandering around, following various trails and sniffing the air, and one was fast asleep. Excitement mounted, as one of the bears came nearer and nearer, tongue flicking out, nose in the air, clearly smelling the cooking smells issuing from the ship. This bear ended up RIGHT under our bow, digging around on a piece of ice and staring straight into our camera lenses. It couldn’t have been a closer encounter – Plan C was great!

At this stage it is worth mentioning that Polar Bears are “shy” animals and we follow strict guidelines on board the ship to avoid causing stress to any animals in the field. We do not chase the bears, in order for them not to use too much energy. This time of the year, Bears are feeding and storing reserves for the long winter ahead and it would be detrimental to the animal if we were to put chase.

It was therefore amazing to experience a Polar Bear that was so curious about us. As the ship was drifting in the ice, the bear approached us and it allowed for the most amazing and unique Polar Bear experience that I have ever had.

Finally, many photos later, the bear took his leave - apparently regretfully - and obligingly demonstrated his swimming skills to us en route. When he clambered out of the sea onto another ice floe, he shook himself like a dog and even rolled in the snow, exposing his belly and waving his paws in the air. It was an enchanting encounter and as the ship turned to make its way out of the ice, we could still see all three bears, meandering along the glacier front, getting on with their lives. What a privilege it had been to observe them in their natural habitat.

Lunch was now being served in The Restaurant, which was most welcome since we had been standing outside in the cold for most of the morning; conversation was animated. There was time for a short siesta afterwards too, before gathering in The Theatre at 2.30pm for a briefing.

This afternoon’s planned Zodiac cruise had been replaced by the opportunity to take a polar plunge north of 80° northern latitude – not something many people can boast ever to have done. In the meantime, Juan Carlos Restrepo entertained us with his lecture “The Life and Death of Continental Ice” in which he talked about glaciers, ice sheets, ice shelves and icebergs, explaining to us their features and how they form and shape the landscape.

Starting from 4.30pm, guests came down to the sidegate in their swimming gear, ready to jump or dive into a +2°C ocean. The more cautious among us (me included) chose to watch the spectacle rather than participate actively, but cheered on the 24 brave souls who took the polar plunge. A harness was tied round their waists and they leapt from a Zodiac pontoon into the icy waters, before being pulled in, dried off and offered a warming drink.

There was time to take a hot shower and recover before our Recap & Briefing session at 6.45pm, during which Stefan told us about two landings that might happen tomorrow (Plan A!) and the biology and history staff answered questions put to them about our last three days around Svalbard. Then it was 7.30pm and we headed for dinner and maybe a quick drink in the Panorama Lounge, before bed and sweet dreams of tomorrow.

TAG 4 | Juni 25, 2010 | Monacogletscher, Svalbard
von Christian Walter, Geschichter

Koordinaten: 79° 35’ 45” N, 13° 45’ 29” (14:00 Uhr)
Wetter: bewölkt, Frisch
Luft Temperatur: 7,4C
Luftdruck: 1009 hpa
Wind: 39,1 kmh

Heute konnte der Tag etwas ruhiger angegangen werden, war doch die Zodiacfahrt vor den Enteninseln (Andøyane) für die englischsprachigen Gruppen als zuerst Fahrende für 08:30 Uhr ausgeschrieben. Der Wecker war auf 07:00 Uhr gestellt, damit sollte das Frühstück ohne Hast eingenommen werden können. Es war aber nicht einmal notwendig, hinauszuschauen, um sagen zu können, daß die Zodiacfahrt nicht stattfinden würde –das Geräusch von Eis, das an der Bordwand entlangschliff, war deutlich genug.

Zudem waren wir auch nicht bei oder neben den Enteninseln, sondern schon weiter in den Liefdefjord hineingefahren. Der Grund dafür war ein Funkkontakt des gestrigen Nachmitages: „Wir“ hatten Kontakt mit einem anderen Schiff aufgenommen; dabei wurden Informationen zu den Eisbedingungen, eventuellen Sichtungen von Meeresäugern, oder anderen interessanten Neuigkeiten ausgetauscht. Als von Stefan nach den Fussballergebnissen der Weltmeisterschaft gefragt wurde -Deutschland hatte Ghana knapp besiegt- bat das andere Schiff im Gegenzug um den Vorzug beim Besuch der Enteninseln. Dieser Austausch sollte sich als sehr günstig erweisen, wie sich dann im Laufe des Vormittages herausstellte.

Die Bedingungen vor dem Monacogletscher liessen zwar keine Zodiactour im strengen Sinne des Wortes zu, aber es wurde an eine Anlandung an der östlichen Seite des Fjordes, knapp 200 Meter von dem Gletscher entfernt, gedacht. Nach Erkundung des Terrains durch unsere Bärenhüter wurden Gruppen drei und vier aufgerufen, doch die Anlandung mußte schon nach dem ersten Zodiac abgesagt werden, weil sowohl Gäste als auch Kapitän Golubev einen Eisbären auf der anderen Seite des Fjordes vor dem Seligergletscher gesehen hatten.

Alle Zodiacs wurden umgehend zurückbeordert –doch das Eis hatte sich inzwischen soweit verschoben, daß die beiden Mark VI Zodiacs (die größere Variante) als „Eisbrecher“ vor den kleineren Mark V einen Weg durch das Eis schufen. Nach sicherer Rückkehr aller Gäste und Staffmitglieder machten wir uns auf den Weg, den gesichteten Eisbären etwas genauer anzuschauen.

Trotz wolkenverhangenem Himmel war die Aussicht über den Fjord in Richtung Monaco- und Seligergletscher beeindruckend: zwischen den Eisschollen spiegelten sich die Berge und Gletscherfronten; und tatsächlich bewegte sich dann ein Eisbär vor der Front des Seligergletschers in nördliche Richtung. Nicht weit von ihm/ihr entfernt schlief ein zweiter Bär.

Kapitän Golubev manövrierte die Prince Albert II sicher durch das Eis auf die Gletscherfront zu, und dann wurde ein dritter Bär gesichtet.

,Was kann man mehr verlangen?’ fragte so mancher Gast. Es kam aber noch besser: der schlafende Bär räkelte sich, verrichtete die Morgentoilette und fand Gefallen an dem für ihn sicherlich ungewöhnlichem Ereignis, einmal eine selekte Gruppe von Besuchern seines Reviers aus der Nähe betrachten zu können.

Der junge Eisbär marschierte frohen Mutes auf die Prince Albert II zu, sprang auch schon einmal von Eisscholle zu Eisscholle, und setzte sich in Position, um die vielen Rot- und Blauparkas genauer anzuschauen.

Es fehlte nur eine Leiter, und der Eisbär hätte an Bord kommen können!

Diese Beobachtung eines Bären zeigte wieder, mit wieviel Gefühl Kapitän Golubev die Prince Albert II steuern konnte –und das, ohne den Eisbären in Stress zu versetzen. Stefan bedankte sich dann auch dementsprechend bei dem Kapitän und seinen Brückenoffizieren für diesen gelungenen Vormittag.

Wir bekamen dabei deutlich zu sehen, was eine Expeditionskreuzfahrt von normalen Kreuzfahrten unterscheidet: der Wille, nicht auf Biegen und Brechen einen Fahrplan einzuhalten, sondern auf die Gegebenheiten und Bedingungen der Situation einzugehen, Flexibilität bei Besatzung und Gästen, und Fingerspitzengefühl bei dem Kapitän und dem Expeditionsteam.

Die Nachmittagstour per Zodiac um die Enteninseln wurde um 13:45 über Lautsprecher abgesagt, dafür wollte Stefan die neuen Pläne um 14:30 im Theater bekannt geben.

Es war ein Extremsport-Nachmittag geplant: wer wollte, durfte in das Meer nördlich des 80. Breitengrades springen. Es fehlten noch einige Seemeilen, dementsprechend konnte erst einmal eine Siesta eingelegt werden.

Als es 16:30 Uhr hieß, „Polarmeerspringer zur Seitenpforte“ fanden sich mehr als 20 Freiwillige unter den Gästen und 6 Besatzungsmitglieder, um bei 2° Celsius Meerestemperatur und 16,7 kmh Windgeschwindigkeit in die Fluten zu springen. Laut Fernsehbildschirm geschah dies bei 80° 01’ Nord und 13° 42’ Ost.

Im „Recap und Briefing“ (zu deutsch: Rückblende und Vorschau) sprach Stefan die morgigen Besuchspunkte an, während dann Kara und Petra Fragen zu Eisbären, Kältestrategien bei Seevögeln, und anderen biologischen Themen beantworteten, bevor es an Victoria und mir lag, geschichtliche Fakten weiterzugeben. Victoria sprach über einen Walrossangriff auf den Polarforscher Nansen, ich ging auf die Frage zur Namensgebung von Stätten in Svalbard ein.

Die Prince Albert II fuhr währenddessen in Richtung Westen, um in der Nacht die Nordwestspitze zu erreichen und am folgenden Morgen (obwohl es erst der 26. Juni sein würde) vor dem 14. Juli-Gletscher zu ankern.

Ein Getränk in der Panorama Lounge nach dem Abendessen erwärmte so manchen Polar-Taucher, bzw. erlaubte, den Tag noch einmal angenehm Revue passieren zu lassen....