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Day 3 |
Jun 24, 2010

En Route From Lagoya Island To Alkefjellet Off Northern Coast Of Spitzbergen, Svalbard

By Peter W. Damisch: Historian, General Naturalist & Cartographer

Coordinates: 80° 26'N and 18° 10’E

Weather: Alternating overcast and sunny skies, with occasional mist

Air Temperature: +3o C (36o F)

Wind: 35 Km / hour

Pressure: 1010 Hpa

Let’s start off with just one of the more interesting aspects of the day. Please go back and read our coordinates in the header above. Yes, that is correct. The Prince Albert II carefully pushed its way through the icy waters to conduct an early morning landing North of 80 Degrees latitude, something that is a very, very unique experience. Just think how it feels to have explored one of the few pieces of land that is less than 600 Nautical Miles / 1,100 Kilometers from the North Pole. Out of the billions of people on Earth, only a thousand or so people live north of our current location.

As we made our way carefully to the Lagoya Island landing site it was nice to know that the ship’s captain and bridge officers were utilizing depth soundings and other unique navigational data collected by the Prince Albert II on a prior visit to this ultimately remote but starkly beautiful area. As usual, the entire Expedition Team departed the ship quite early to explore the area and check for possible safety issues, including polar bears.

Imagine our delight when we discovered that our intended primary landing site was not useable due to an excess of many walrus that had decided to call that one location their home. Thus, in true Expedition style, we quickly identified another safe landing zone only a short distance away over relatively level ground, which was covered in some places by a thin layer of snow.

The primary landing plan also had to be revised due to encountering walrus. Instead of landing half of our guests to explore this remote island, nature preserve policy required us to divide the landing encounters into 4 groups such that everyone had the chance to have a close-up encounter with one of the world’s most unique and unusual animals. The 40 – 50 walruses were huddled together in their close social group for sociability and warmth. It is truly stunning to be able to watch these huge animals with their enormous tusks as they jostled for position or simply slept away the morning.

As I assisted to carefully shuttle guests back and forth from ship to shore, all of us could also observe up to 5 walruses in the water as they transited from the beach areas to / from their feeding zones. It was such a great thrill to have the wonderful chance to observe these creatures from both land and sea from such a close and uniquely Northern vantage point.

The next activity of the morning was an outstanding presentation by our onboard Marine Biologist, Kara Weller, who provided an excellent overview of the Polar Bear. She was able to go through a comprehensive look at the evolution, biology, feeding habits, and behavior of these cream-colored animals that are positioned at the apex of the Arctic food chain. The timing of this review was just perfect after our close and long-term encounter yesterday with 7 polar bears, a very unusually high number for just one area. The attraction for them was a whale carcass that provided a large food supply for both adults as well as first and second year cubs.

The Prince Albert II then headed south through Hinlopen Strait towards the extensive Alkefjellet bird colonies. This is an absolutely overwhelming location that must be seen to be believed; a series of tall, vertical sea cliffs with a huge granite / dolerite geological sill sandwiched between other layers of limestone, then covered with lichens and patches of snow.

However, the primary attraction for most people was the tens of thousands of nesting Guillemots and Gulls that simply covered this dramatic location. The birds were also wheeling across the sky in large flocks that literally blocked out part of our view as well as floating on the nearly frozen sea. The Captain expertly maneuvered the ship until we were bow on and just tens of meters away from the nests, which are located quite high off of the crashing waters. Thus the view from the upper decks of the ship gave us a fabulous insight directly into the nesting areas. The Captain then directed the ship to slowly parallel the entire length of cliffs such that we could have a front row seat to all of the nesting areas and observe each of the different species.

On this action-packed day, we then continued ice cruising towards the south in Hinlopen Strait. Once again the entire Expedition and Bridge Teams kept lookout for wild life and interesting icebergs. We did see one polar bear at a distance and everyone simply took in the expansive view of sea ice, bergy bits and sun-dappled, snow-covered ice cliffs along the many islands that dot this partially inland sea.

The whole day was simply action-packed with an ongoing series of new adventures during our expedition cruise through the Svalbard archipelago at the northern edge of our beautiful planet.

TAG 3 | Juni 24, 2010 | Lagoya Insel, Hinlopen Strasse
von Petra Glardon, Zoologin

Koordinaten: 80°26’3N, 17°29’7O
Wetter: bewoelkt
Luft Temperatur: 1°C
Meeres Temperatur: 2°C
Luftdruck:1015
Wind: leichte Brise

Kaum war ich gestern abend zu Bett gegangen, hiess es auch schon wieder “raus aus den Federn”! Ein neuer, ereignisreicher Tag stand auf dem Programm, das beginnen sollte mit einer Anlandung auf der Lagoya Insel. Diese war als die noerdlichste Anlandung unserer Reise angekuendigt und ich war dementsprechend gespannt! Wie vorgesehen, starteten wir unsere Anlandungsoperation um 5.30 Uhr. Erste Erkundigungsfahrten mit den Zodiacs meldeten, dass unsere urspruenglich geplante Anlegestelle bereits besetzt sei – von Walrossen! Nun gut, so ist das hier in diesen Gefilden und man muss schnell umdisponieren. Stefan, der Expeditionsleiter, fand dann auch sehr bald eine Alternative und dort konnten wir die Gaeste tatsaechlich an Land bringen. Und nicht nur das – wir konnten sie auch zu einer Gruppe Walrosse hinfuehren, die in in der Naehe an Land lagen. Schoen konnte man die enormen Stosszaehne dieser Kolosse sehen und auch ihre imposanten Vibrissen, die ihnen das bekannte „schnurrbaertige“ Aussehen verleihen. Mit diesen Vibrissen stoebern sie am Meeresgrund nach Muscheln – kaum zu glauben, dass diese massigen Tiere fast ausschliesslich von Weichtieren leben!

Zurueck am Schiff ging es weiter mit einem Vortrag, mit dem Erstfahrer-Willkommens-Cocktail und einem Briefing, d.h. einer Vorschau auf den naechsten Tag.

Gegen 15 Uhr dann ein weiterer fantastischer und faunistischer Hoehepunkt dieses Tages! Alkefjellet, uebersetzt „Lummenberg“. Warum die Klippen diesen Namen tragen, wird sofort klar, wenn man sich ihnen naehert: tausende und abertausende von Dickschnabellummen tummeln sich in der Luft, im Wasser oder auf den Klippen selber – es ist ein Erlebnis, dass man so schnell nicht wieder vergisst! Wie Mosquitos umschwirren diese Voegel mit ihrem schnellen Fluegelschlag das Schiff. Man schaetzt dass sich hier etwa 60.000 Brutpaare einfinden!

An den Vorspruengen der Felsen sitzen sie eng gedraengt, Fluegel an Fluegel, um so jeden kleinsten Platz fuer die Eiablage auszunutzen. Ein Nest wird gar nicht erst gebaut, sondern das Ei direkt auf den steinigen Untergrund platziert. Damit es bei dem Gedraenge nicht in die Tiefe kullert, haben diese Eier eine ganz besondere birnenfoermig-laengliche Form. Wenn sie aus Versehen angestossen werden drehen sie sich um ihre eigene Achse anstatt ueber die Felsenkante zu rollen. Dickschnabellumme sind auch Meister des Tauchens, bei einem Tier wurde die stolze Tiefe von 210 m nachgewiesen!

Auch die Klippen als solche waren beindruckend und das Manoever des Kapitaens, der die Prince Albert II nur wenige Meter an die schroffen Felswaende heran fuhr – es war atemberaubend!

Spaeter ging es weiter in suedlicher Richtung, wo wir dann tatsaechlich auch auf Packeis stiessen, wenn auch weniger als gedacht. Mit den Fernglaesern suchten wir unablaesslich das Eis nach Baeren oder Robben ab – was im Uebrigen auch gar nicht sooo einfach ist wegen der vielen Unebenheiten und Eispressungen. Kurz vor 21 Uhr abends wurden wir dann endlich belohnt: zwei Walrosse, die sich auch vom Schiff nicht stoeren liessen. Dies und das wunderbare Licht waren ein fantastischer Abschluss fuer einen unvergesslichen Tag!

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